La demande américaine d’essence semble se stabiliser selon les données publiées la semaine dernière par l’Administration américaine de l’information sur l’énergie [EIA]. La demande avait chuté précipitamment en mars, avec la mise en place d’ordonnances de “séjour à domicile” dans la plupart des régions du pays, dans le cadre de mesures de distanciation sociale liées au coronavirus. Au cours de la première semaine d’avril, elle était de 5,1 MMbpj, soit 47 % de moins que le volume de la demande de la même période en 2019 (voir figure). Cependant, selon les dernières données, la demande d’essence a rebondi de 17 Mbpj au cours de la dernière semaine par rapport à la semaine précédente et n’est plus “que” 43 % inférieure à celle de la même période de 2019.

Source : EIE (2020).

Les investisseurs auront besoin de voir plus d’une semaine de données sur la demande avant de conclure que cette stabilisation temporaire est la preuve du “nouveau niveau normal” de la demande alors que les États-Unis restent en mode de verrouillage. Il est à noter, cependant, que la demande d’essence au cours de la deuxième semaine d’avril n’a pas diminué davantage étant donné l’augmentation des commandes de logements à domicile dans tout l’État qui s’est produite au début du mois. Cela suggère que 5,1 millions de barils par jour pourrait représenter le seuil minimum de la demande pour l’économie à un moment où 90 % de la population américaine est sous le coup d’une ordonnance de séjour à domicile.

La durée de la perturbation actuelle de la demande d’essence reste incertaine, car les différents États mettent en œuvre des plans de réouverture de leurs économies selon des calendriers très différents. Les deux États ayant les niveaux de consommation les plus élevés, la Californie et le Texas, sont un bon exemple de ces différences. Le Texas a déjà commencé à assouplir ses propres mesures de distanciation sociale selon un calendrier qui respecte l’objectif de la Maison Blanche d’une réouverture complète d’ici le 1er mai. La Californie, en revanche, exigera que six conditions préalables soient remplies avant toute réouverture, et il faudra probablement attendre des semaines, voire des mois, avant que cela ne se produise. Un autre grand marché de l’essence, celui de New York, a récemment prolongé sa propre commande de séjours à domicile jusqu’au 15 mai. Sur cette base, les investisseurs peuvent donc s’attendre à ce que l’inévitable demande d’essence soit progressive plutôt qu’en forme de V.

L’espoir croissant de voir les commandes de séjours à domicile dans certaines régions du pays se relâcher ou être supprimées d’ici la fin avril a entraîné une hausse des prix régionaux au comptant de l’essence de 20 à 30 % depuis le début du mois. Le cours de l’action de L’ETF sur l’essence aux États-Unis (UGA) a augmenté de 40 % par rapport à son plus bas niveau de mars en réponse (voir figure), surpassant largement l’indice S&P 500. L’ETF suit le prix du RBOB du port de New York par le biais de contrats NYMEX à court terme et offre aux investisseurs un niveau d’exposition à la matière première qui n’est pas autorisé, même par les actions des raffineries marchandes (l’essence n’étant égale qu’à une grande partie du mélange total de produits raffinés). La valeur totale des actifs sous gestion d’UGA a plus que doublé depuis la fin mars pour atteindre 35 millions de dollars, les investisseurs ayant réagi au fait que les prix de l’essence sont au plus bas depuis plusieurs décennies et que le ratio de dépenses du fonds est comparativement faible (0,75 %).

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Données par YCharts

Les investisseurs de l’UGA doivent cependant être prudents pour deux raisons. Premièrement, l’ampleur actuelle de la perturbation de la demande d’essence dépasse de loin les projections faites au début du mois d’avril. Si la demande d’essence se maintient à 5,1 millions de barils par jour pour le reste du mois d’avril, le volume de ce mois sera inférieur de près de 20 % à ce que l’EIA prévoyait encore le 7 avril (voir figure). De plus, l’assouplissement progressif des mesures de verrouillage que de nombreux grands États mettent en œuvre jette le doute sur les prévisions de l’EIA selon lesquelles la demande d’essence aux États-Unis rebondit à 7,2 MMbpj en mai et à 8,1 MMbpj en juin.

Les perspectives à plus long terme pour l’essence sont également baissières compte tenu des stocks importants qui se sont accumulés ces dernières semaines. Les raffineurs n’ont pas réduit leurs volumes de production dans la même mesure que la demande d’essence a diminué. Alors que la production hebdomadaire ne dépassait la demande hebdomadaire que de 200 à 300 Mbpj au début du mois de mars, elle a ensuite augmenté pour atteindre 800 Mbpj. Cette surproduction a à son tour provoqué une augmentation des stocks d’essence américains, qui ont atteint un niveau record à une époque de l’année où les stocks sont normalement en baisse (voir figure). Le total des stocks d’essence est aujourd’hui supérieur de 11 % à celui de la même période en 2019, soit 262 Mbps. Ce volume prendra des semaines à se résorber étant donné que l’estimation de l’EIA concernant les jours d’approvisionnement en essence se situe maintenant à un niveau record de 41 jours, et même cela suppose que les raffineurs réduisent immédiatement leur production en dessous de la demande.

Enfin, le prix du brut a repris sa marche vers le bas malgré l’accord sur la production qui a été annoncé par l’OPEP+ il y a quelques jours à peine. A 18,12 $/b, le brut WTI approche de son plus bas niveau de mars. Pour mettre cela en perspective, comparez les prix respectifs de l’UGA et de son frère L’ETF sur le pétrole des États-Unis (USO). Ce dernier, qui suit le prix du NYMEX light, brut non corrosif, a sous-performé le premier de 55 % depuis le 24 mars (voir figure). L’écart entre les prix de l’essence et du crack est resté positif, car les prix des deux produits ont divergé ces dernières semaines, ce qui a incité les raffineurs à réduire significativement la surabondance d’essence.

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Données par YCharts

Comme je l’ai écrit la semaine dernière, les prévisions initiales selon lesquelles la demande d’essence connaîtrait un rebond rapide sont en train d’être ajustées à mesure que la perspective d’une distanciation sociale prolongée aux États-Unis s’accroît. Alors que la demande d’essence devrait continuer à se stabiliser et rebondir progressivement grâce à la levée des commandes de logements dans certaines régions du pays, je m’attends à ce que la demande d’essence reste faible au cours des deuxième et troisième trimestres par rapport aux volumes de l’année précédente, car certaines mesures de distanciation sociale seront maintenues jusqu’à la fin de l’année. Les perspectives pour l’UGA ne sont donc pas optimistes, malgré les prix actuels de l’essence bon marché.

Divulgation : Je n’ai/nous n’avons aucune position sur les actions mentionnées et je ne prévois pas d’en prendre dans les 72 heures à venir. J’ai écrit cet article moi-même, et il exprime mes propres opinions. Je ne reçois aucune compensation pour cela (autre que celle de Seeking Alpha). Je n’ai aucune relation d’affaires avec une entreprise dont les actions sont mentionnées dans cet article.


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