En 2009 et 2010, des groupes sponsorisés par les Koch ont aidé à organiser des centaines de rassemblements et ont payé le transport des manifestants aux réunions publiques avec les membres du Congrès. Les groupes sponsorisés par les Koch ont également organisé une tournée spectaculaire en bus à travers le pays et ont mis en ligne des “Points de discussion sur la Tea Party” ; un groupe a exhorté ses membres à envoyer des sachets de thé à Obama.

Mais en fin de compte, certains hauts responsables du réseau Koch ont conclu que le réseau n’avait pas tiré suffisamment de bénéfices du mouvement des “tea parties” pour que l’approche combative en vaille la peine. En particulier, les conservateurs de base ont largement abandonné l’objectif qui était autrefois la colonne vertébrale de leur mouvement – le démantèlement d’Obamacare – après l’arrivée au pouvoir de Trump. De nouvelles priorités plus populistes, comme la réduction de l’immigration, ont supplanté le message de gouvernement réduit des Koch.

“Je pense qu’il y a eu une leçon”, a déclaré Frayda Levin, membre du conseil d’administration d’Americans for Prosperity. “Nous avons vu ce que nous voulions lors de la fête du thé. Cela n’a pas fonctionné comme nous l’aurions voulu. Et maintenant, nous sommes beaucoup plus pratiques.”

En s’éloignant des combats et en adoptant une approche de type “under-the-radar”, le réseau Koch voit des possibilités, en cette période de crise, de progresser vers l’un de ses objectifs les plus chers : le démantèlement de la réglementation gouvernementale qui, selon lui, fait augmenter les coûts des soins de santé et des produits pharmaceutiques.

Les États et le gouvernement fédéral ont commencé à déroger temporairement à une série de règles en matière de soins de santé afin de donner aux hôpitaux et aux médecins une plus grande marge de manœuvre pour traiter les patients pendant la pandémie. Le réseau Koch a fait discrètement pression pour ces changements dans de nombreux États, et dans les semaines et mois à venir, il prévoit de lancer des publicités payantes et des événements numériques pour monter son dossier.

Les changements préconisés par le réseau Koch comprennent l’autorisation pour les entreprises pharmaceutiques de commercialiser des médicaments pour des usages non autorisés avant qu’ils ne soient approuvés, une notion que les conservateurs ont appelée “liberté d’expression en médecine”, l’assouplissement des règles d’autorisation afin que les médecins puissent exercer au-delà des frontières de l’État et la suppression des règles relatives aux “certificats de besoin”, qui régissent en partie les cas où les hôpitaux peuvent ajouter de nouveaux services et équipements.

Une grande partie de la déréglementation actuelle des soins de santé est temporaire – mais la pandémie pourrait servir de tremplin pour apporter des changements permanents, espère le réseau Koch, et pour encourager davantage de déréglementation, ont déclaré à la POLITIQUE les personnes impliquées dans le réseau.

L’approche du réseau, qui consiste à demander une série de petits changements au système plutôt que de dépenser des dizaines de millions de dollars dans un mouvement pour tenter de le démolir, marque une rupture avec les traditionalistes du Tea Party, qui ont retrouvé l’esprit de 2009 ces dernières semaines, alors que les manifestations contre le coronavirus faisaient rage.

De multiples groupes conservateurs, alliés de longue date du réseau Koch, tels que FreedomWorks et les Patriotes du Tea Party, ont commencé à faire pression sur les législateurs pour la réouverture de l’économie. FreedomWorks aide les manifestants, diffuse des informations sur les rassemblements et propose des fiches de conseils sur la manière d’organiser une manifestation réussie.

“Nos ancêtres se sont battus pour la liberté contre les abus de pouvoir, et nous y résisterons à tout prix”, ont écrit en majuscules les Patriotes du Tea Party sur un récent post sur Facebook, au-dessus d’une photo de manifestants en colère contre les coronavirus.

Le porte-parole d’Americans for Prosperity, Bill Riggs, a déclaré que même si le réseau n’encourage pas les manifestations anti-blocage en personne, il partage les préoccupations des personnes qui luttent contre les difficultés économiques.

“Ce que nous voyons à travers le pays, ce sont de vraies personnes avec de vraies préoccupations et elles ne devraient pas être ignorées”, a déclaré M. Riggs. “Il y a plus de 20 millions de personnes qui sont maintenant soudainement au chômage – nous devons commencer à nous écouter les uns les autres”.

Et bien que le réseau Koch n’encourage pas les manifestants, il a signé une lettre soutenant explicitement le droit des gens à protester en vertu du premier amendement, notant que les décrets d’urgence du gouvernement sur la santé publique peuvent aider à garantir que les manifestants prennent des précautions comme le port de masques et ne se rassemblent pas en grands groupes.

Mais la conversation n’a pas besoin d’être aussi combative, estime le réseau Koch. Ces dernières années, le réseau a déclaré qu’il se détournait de la rancune partisane pour adopter une approche plus constructive – une affirmation qui est maintenant mise à l’épreuve lors de la lutte pour l’équilibre entre les risques sanitaires de la pandémie et la détérioration rapide de l’économie.

Bien que certaines personnes connaissant le réseau s’attendent à ce qu’il s’exprime davantage sur l’économie dans les semaines à venir, car le déclin économique du pays risque de s’intensifier, le réseau s’est jusqu’à présent concentré sur ses priorités en matière de soins de santé et sur la fourniture de ressources, comme un guide sur le Covid-19 qui met en lumière les meilleures pratiques de plusieurs grandes entreprises et intègre les conseils des Centers for Disease Control and Prevention.

Certains des donateurs de longue date du réseau ont cependant déclaré à la POLITIQUE qu’ils pensent que le gouvernement doit tenir davantage compte des libertés individuelles.

“Si nous décidons de garder notre restaurant ouvert, avec certaines restrictions, nous devrions pouvoir le faire”, a déclaré Chris Rufer, donateur du réseau Koch basé en Californie et propriétaire d’un hôtel et d’un restaurant en plus de son entreprise de tomates, Morning Star Co.

Il semble que le coût de cette mesure soit élevé, car il faut dire “nous allons fermer pendant 20 semaines”, a déclaré M. Rufer. “Vous ne sauverez que peu de vies.”

Rufer, qui a 70 ans, s’est rendu dans son bureau et dans l’entreprise de la côte ouest les usines environ trois jours par semaine depuis que le virus a commencé, a-t-il dit. Les gardes prennent la température des travailleurs à la porte.

Art Pope, donateur de longue date du réseau Koch et partisan du Tea Party en Caroline du Nord, l’a exprimé ainsi : “Quand le gouvernement réagit de façon excessive, oui, les gens devraient aller protester. Vous ne pouvez pas interdire strictement les rassemblements pacifiques et la liberté d’expression parce que c’est une crise sanitaire”.

Interrogé sur la position du réseau Koch sur la vague actuelle de protestations, le Pape s’est indigné.

“Je vais les laisser parler pour eux-mêmes”, a déclaré M. Pope.

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