La profonde récession déclenchée par le coronavirus est la pire depuis la Grande Dépression, mais on espère que le rebond sera aussi rapide et fort – une reprise en “V”. Malheureusement, les perspectives de ce meilleur scénario sont précaires.

Certains responsables de la Réserve fédérale gèrent les attentes à la baisse, en indiquant que la trajectoire du rebond pourrait être lente et inégale. “Je ne m’attends pas à une forte reprise en forme de V, mais plutôt à des trimestres de croissance négatifs tout au long de 2020, puis à un retour progressif à une croissance positive en 2021”, déclare Mary Daly, présidente de la Banque fédérale de réserve de San Francisco.

Le président de la Banque fédérale de réserve de Saint-Louis, James Bullard, est en revanche un peu plus optimiste. Il n’y a pas de raison qu’il ne puisse pas revenir en forme de “V””, dit-il. “Je sais qu’il est devenu populaire de dire que cela n’arrivera pas. Je pense que cela peut arriver”.

Pour soutenir l’optimisme de M. Bullard, la banque centrale s’est engagée à faire efficacement tout ce qui est nécessaire pour empêcher l’implosion de l’économie en fournissant un soutien monétaire extraordinaire. Les mesures de relance budgétaire mises en place par le gouvernement fédéral y contribueront également.

Certains pensent également que, comme l’arrêt général de l’activité économique a été imposé pour lutter contre la propagation du coronavirus, il est possible de relancer l’économie à un moment donné et que cette décision va déclencher une croissance spectaculaire à court terme. Peut-être, mais tout dépend de la durée de l’arrêt, de l’ampleur des dégâts qu’il provoquera et de la réaction des consommateurs au nouvel ordre mondial.

Je pense qu’un “V” est possible”, a déclaré l’ancienne présidente de la Réserve fédérale Janet Yellen en début de semaine, “mais je crains que le résultat ne soit pire, et cela dépend vraiment de l’ampleur des dommages causés pendant la période de fermeture de l’économie telle qu’elle se présente actuellement”.

Gus Faucher, économiste en chef de PNC Financial, s’inquiète du fait que “plus cela durera, plus les dommages structurels causés à l’économie seront importants et plus la reprise sera faible”. Le principal risque se situe dans le secteur des petites entreprises. “Ce sont elles qui ont le moins de ressources sur lesquelles s’appuyer. Beaucoup d’entre elles fonctionnent déjà à la marge. Ce sont les plus vulnérables”.

Boris Schlossberg, directeur général de BK Asset Management, pense que la question critique se résume à Quand la demande globale de l’économie retrouvera-t-elle les niveaux de la période précédant l’apparition du virus ? “C’est un dilemme beaucoup plus difficile à évaluer étant donné les dommages massifs causés aux bilans des consommateurs”.

Une variable clé pour les perspectives économiques est la décision sur le moment de la réouverture de l’économie. Mais il s’agit d’une zone grise, car il est peu probable qu’il y ait un seul jour pour l’ensemble du pays où un signal “tout est clair” est émis. Un scénario plus probable est que différentes parties du pays rouvrent à des moments différents, lentement et prudemment.

À un moment donné, les règles sociales et de distanciation seront assouplies, mais la grande inconnue est la façon dont les consommateurs réagissent aux décrets gouvernementaux selon lesquels il est “sûr” de retourner au travail, de faire des achats au centre commercial et de manger au restaurant. Malheureusement, il y a une grande incertitude sur ce point. Personne ne sait vraiment dans quelle mesure le public sera à l’aise pour retourner à la routine habituelle.

Dans tous les cas, c’est Main Street qui dictera le chemin à suivre. Comme le rappelle l’économiste Tim Duy, “En fin de compte, c’est nous, le public, qui déciderons quand l’économie rouvrira, et non le gouvernement”.

En attendant, les faits liés au virus vont guider les choix politiques dans les semaines à venir. Le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses et membre du groupe de travail de la Maison Blanche sur les coronavirus, note que la possibilité de tester les coronavirus est essentielle pour décider du moment de l’assouplissement des restrictions sociales. “Le succès ou l’échec de ce programme de réinsertion, comme je l’appelle, serait la capacité de tester, d’identifier, d’isoler, de mettre hors de circulation une personne infectée – et de faire un certain travail de recherche des contacts”, dit-il. Fauci ajoute que “la chose absolue dont vous auriez besoin est d’être capable de répondre et de contenir tout rebondissement que vous obtenez de sorte que vous ne vous retrouvez pas dans une situation où vous avez une autre escalade”.

Le plus grand risque est peut-être que certaines parties du pays rouvrent trop tôt et que les infections et les décès dus aux coronavirus s’accélèrent à nouveau, ce qui entraîne une nouvelle série de fermetures de l’économie.

“C’est une cible tellement mouvante que je pense que la plus grande erreur que nous puissions faire est de nous précipiter pour prendre une décision”, déclare l’entrepreneur milliardaire Mark Cuban.

La pression politique croissante de certains milieux pour une réouverture rapide complique encore les perspectives. Pour contrer ce risque, certains États élaborent leur propre calendrier pour décider de ce qui est prudent en se basant sur les faits plutôt que sur des calculs politiques. Le gouverneur de New York Andrew Cuomo, par exemple, a engagé le cabinet de conseil McKinsey & Co. pour le conseiller sur un plan de réouverture.

La seule chose qui soit sûre, c’est que la douleur économique sera profonde et étendue à court terme. Si vous êtes optimiste, vous pouvez dire que ce mois-ci sera le pire. Mais l’incertitude quant à la suite des événements continuera de peser sur les attentes pendant un certain temps.

“Même si les dépenses commencent à atteindre leur niveau le plus bas en avril, nous ne voyons guère de chance d’une reprise significative de l’activité dans l’avenir immédiat”, conseillent les économistes de J.P. Morgan dans une récente note de recherche. “Nous ne pensons pas que le creux de la vague actuelle se produira avant mai au plus tôt”.

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Note de l’éditeur : Les puces de résumé de cet article ont été choisies par les rédacteurs de Seeking Alpha.


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