Milestone Scientific (MLSS) était sur le point de faire une percée commerciale il y a quelques mois, en profitant d’un prix de l’action en baisse. Mais la pandémie de COVID-19 est arrivée, ralentissant les choses et affectant les activités dentaires de la société.

Le cours de l’action s’est effondré, mais avec la mise en place d’un nouveau financement et l’assouplissement des restrictions imposées aux entreprises dentaires, des temps meilleurs semblent devoir s’annoncer et les actions se remettent à monter en flèche. Mais c’est pour l’investisseur tolérant au risque.

Nous avons écrit début octobre et fin novembre au sujet de Milestone Scientific que la société était sur le point de faire une percée. En fait, il s’agit d’une double évasion. Tout d’abord, les actions :

Mais ce magnifique rallye, qui a duré jusqu’au début du mois de mars, était motivé par les perspectives commerciales apparemment imminentes de sa technologie. Nous l’avons déjà mentionné dans notre article précédent :

la société concentre ses efforts sur le développement du CompuFlo pour les injections épidurales, le type d’injections dans la moelle épinière qui bloque la douleur lors de l’accouchement. Ces injections sont complexes et risquées, nécessitant un entraînement important, jusqu’à 40-60 tentatives.

Le CompuFlo est approuvé par la FDA et a fait l’objet de nombreuses études cliniques qui en attestent les avantages. La méthode traditionnelle, qui s’appuie sur un retour d’information manuel pour localiser l’espace épidural, nécessite beaucoup d’expérience et est compliquée par l’augmentation de l’obésité et des naissances multiples.

Milestone Scientific a développé deux solutions :

  • CompuFlo Epidural
  • Entraîneur épidural CompuFlo

La première aide la procédure en donnant un retour d’information en temps réel (détection objective du changement de pression), ce qui permet d’optimiser le placement de l’aiguille. Depuis le site web de l’entreprise :

La technique subjective traditionnelle repose sur des points de repère en surface, le retour de l’aiguille et la sensation tactile. Cela rend l’identification de l’espace difficile, en particulier chez les patients ayant un indice de masse corporelle (IMC) élevé.

Les chercheurs rapportent que 17% des échecs de placement épidural sont dus à une fausse perte de résistance. CompuFlo utilise la technologie Dynamic Pressure Sensing® en temps réel pour détecter les changements de pression imperceptibles au toucher.

Et voici un résumé pertinent des risques (nos italiques):

Un examen des dossiers de la FDA a montré que 2 442 problèmes graves, dont 154 décèsDes cas d’infection par le Depo-Medrol ont été signalés lors d’injections effectuées entre 2004 et mars 2018. La plupart des blessures sont survenues lorsque l’aiguille a manqué l’espace épidural et a directement blessé les nerfs ou privé la moelle épinière de sang lorsqu’il a été placé dans le liquide céphalo-rachidien ou dans les artères.

L’utilisation d’injections épidurales est très sensible à la technique et ne devrait être utilisée que par des praticiens ayant une formation importantea déclaré Leonard B. Goldstein, DDS, PhD, vice-président adjoint pour le développement de l’enseignement clinique à l’Université AT Still de Meza, AZ et Alfred Mauro, MD, directeur émérite de l’anesthésie et de la médecine de la douleur au Centre médical de Jersey City à Jersey City, NJ. “Le résultat négatif le plus courant est la possibilité d’un mal de tête post-ponction lombaire”.

Du paquet de gains :

Le CompuFlo est approuvé par la FDA et a fait l’objet de nombreuses études cliniques qui en attestent les avantages. Le taux de morbidité des injections épidurales est d’environ 4,5%, ce qui peut sembler peu élevé, mais comme la moitié des femmes américaines ont choisi d’en recevoir une pendant l’accouchement, les chiffres sont importants. Voici quelques-uns des effets indésirables auxquels le CompuFlo peut remédier :

  • Le coût de la formation
  • Le coût des procédures supplémentaires
  • Le coût du temps supplémentaire passé à l’hôpital
  • Le coût des litiges

La société a présenté le 17 avril une nouvelle étude qui a calculé les prestations moyennes à 504 dollars par séjour à l’hôpital. D’après le PR :

Les données ont été présentées par le chercheur principal, le professeur Rovnat Babazade, MD, de la branche médicale de l’Université du Texas à Galveston, département d’anesthésiologie, qui a conclu : “À notre connaissance, c’est la première étude dans la littérature, nous rapportons le coût de la technique de détection de pression en temps réel et de la technique traditionnelle LOR chez les parturientes demandant une analgésie épidurale de travail. Par rapport à la technique LOR traditionnelle, la technique de détection de la pression en temps réel coûte en moyenne 504 dollars de moins par séjour à l’hôpital”.

L’étude comprenait l’examen de quelque 4 483 accouchements et des complications consécutives à l’exécution de la procédure épidurale, qui comprenaient une ponction durale accidentelle, des maux de tête après la ponction durale, un patch sanguin épidural interventionnel et la nécessité d’un séjour prolongé à l’hôpital et de réadmissions. Une analyse coût-efficacité a été réalisée pour estimer le coût total du séjour hospitalier pour l’accouchement et la réadmission pour ces procédures. Une réduction des coûts lors de l’utilisation de CompuFlo® Le système épidural a été démontré par l’analyse menée dans le cadre de cette étude.

Outre les avantages en matière de santé, 504 millions de dollars par séjour à l’hôpital, soit 20 millions de séjours à l’hôpital, s’additionnent. Le calcul des coûts a été effectué plus tôt pour le paquet “revenus” :

Il est également instructif de voir la taille du marché. D’après le tableau des revenus :

Cela représente 11 millions d’épidurales pratiquées chaque année aux États-Unis seulement, soit une économie potentielle de plus de 5 milliards de dollars, ce qui devrait être suffisamment intéressant pour que les hôpitaux et les assureurs s’y intéressent.

Il y a quelques ajouts récents à la technologie CompuFlo, comme :

  • CompuWave (permet de vérifier l’espace épidural et de distinguer entre la perte de résistance réelle et fausse)
  • CathCheck (permet le placement de cathéters en temps réel, pour une explication écoutez cette interview du PDG)
  • Démarrage rapide (simplifiant et offrant une voie alternative pour réduire le temps de préparation de la procédure)

Sur CathCheck, à partir du tableau des gains :

Autres demandes

Avant de parler des finances de la société, il faut mentionner que les injections épidurales ne sont qu’une des applications de sa plate-forme technologique d’injection. Une autre (la baguette) est déjà assez largement utilisée dans les cabinets dentaires, où elle sert à administrer une anesthésie locale, et il existe d’autres utilisations potentielles.

L’une d’entre elles est l’Intra-Articulaire, une application conçue pour soulager les patients souffrant d’arthrite depuis longtemps. Il existe d’autres possibilités pour la même technologie, mais toutes dépendent du financement. Du côté des revenus :

Finances

La multiplication par cinq de l’action que vous voyez dans le graphique ci-dessus, qui a été interrompue par la pandémie de COVID-19, partait du principe que la commercialisation du CompuFlo était imminente. Bien que nous n’en soyons pas certains à 100 %, il n’y a pas vraiment d’autres explications à ce genre de rallye des actions :

GraphiqueDonnées par YCharts

Il y a, bien sûr, quelques complications maintenant :

  • L’attention des hôpitaux et les finances étant mises à rude épreuve par la pandémie de COVID-19, la vente du CompuFlo est devenue plus difficile.
  • L’activité dentaire de la société, qui est censée fournir les liquidités nécessaires au financement du déploiement commercial du CompuFlo, fonctionne à faible capacité.

Voici un bon aperçu de ses activités (essentiellement dentaires). A partir du 10-K :

Vous voyez que le modèle commercial est un modèle de rasoir et de lame, les pièces à main jetables devenant la principale source de revenus. Mais, comme on le voit ci-dessous, l’entreprise n’a été ni rentable, ni à flux de trésorerie positif (à partir des 10 000) :

Milestone Scientific ne disposait que de 1,5 million de dollars en espèces à la fin du mois de décembre de l’année dernière, et comme l’activité dentaire était presque à l’arrêt, il a fallu trouver un nouveau financement. Et ce financement s’est clôturé le 14 avril sous la forme de 4,75M +712,5K actions et bons de souscription (ces derniers pouvant acheter chacun 0,5 action, immédiatement exerçable à 1,20$) à 0,95$, ce qui était supérieur au prix du marché au moment où l’offre a été faite.

Le produit brut est d’environ 5 millions de dollars, et après la clôture du financement, les actions ont entamé un second rallye en dehors des creux. Dans l’interview mentionnée ci-dessus, le PDG a fait valoir (vers la fin) que cela permettrait à la société de disposer d’une piste d’atterrissage d’un peu plus d’un an, même dans le pire des cas, son activité dentaire ne pouvant pas s’ouvrir.

Il n’est pas surprenant que la dilution progresse déjà assez rapidement, même si l’on oublie parfois, à l’époque du capitalisme actionnarial et des rachats massifs, que la bourse était une source de financement.

GraphiqueDonnées par YCharts

Outre le financement et la réouverture des cabinets dentaires, la commercialisation du CompuFlo est bien sûr le point que tous les investisseurs attendent avec impatience. Il y a eu quelques mises à jour lors de la présentation des chiffres du quatrième trimestre, le 30 mars dernier :

  • Il y a déjà 10 ventes de CompuFlo en Italie.
  • L’année dernière, de nombreux hôpitaux et écoles de médecine ont placé le système auprès des principaux leaders d’opinion.
  • La direction a entamé des discussions avec les GPO (group purchasing organizations) pour obtenir l’autorisation de placement dans leurs installations, ce qui devrait raccourcir le cycle de vente.
  • Le 11 décembre dernier, la société a annoncé un partenariat avec “RedOne Medical, un distributeur et grossiste de dispositifs médicaux de premier plan au service des centres médicaux du ministère des Anciens Combattants et des hôpitaux du ministère de la Défense, pour distribuer le système épidural CompuFlo™”.

Le partenariat avec RedOne a été retardé en raison de (de la part du RP) :

des exigences gouvernementales spécifiques concernant les composants originaires de la République populaire de Chine mais achetés en dehors de ce pays. Milestone Scientific espère être en mesure de se conformer à ces exigences dans un avenir proche.

Pour être honnête, ce n’est pas beaucoup pour continuer. Pourtant, une fois de plus, les investisseurs s’entassent avec abandon, malgré les réductions importantes dans le secteur dentaire. Il n’y a pas eu de rachat récent par des initiés, ce qui aurait été agréable à voir et nous aurait donné un peu plus confiance.

La position courte, à 4,69% du flottant, ne suggère pas que les demandes pour le CompuFlo sont largement (ou même pas du tout) contestées.

Conclusion

Les actions restent très spéculatives, et les investisseurs prennent position dans l’espoir que la monétisation du CompuFlo soit proche. Nous avons deux observations à ce sujet :

  • Le “presque” a été retardé en raison des retombées de la pandémie.
  • Bien qu’il n’y ait aucune garantie, cette hypothèse nous semble raisonnable.

Les avantages du CompuFlo, tant en termes de morbidité que de réduction des coûts, nous semblent assez bien établis, tant sur le plan clinique qu’économique.

Les injections épidurales sont assez courantes – quelque 11 millions sont administrées chaque année rien qu’aux États-Unis. Elles sont aussi notoirement délicates, nécessitent une pratique considérable et sont sujettes à des erreurs qui ont des conséquences sanitaires et financières importantes. Le CompuFlo répond à un besoin évident.

L’entreprise a un potentiel commercial important, notamment en raison du modèle de revenus récurrents des rasoirs et des lames, et bien que son activité de dentisterie souffre actuellement du verrouillage, elle a eu un flux de trésorerie positif en période de prospérité et peut être vendue si le financement devient vraiment problématique.

Bien qu’il n’y ait évidemment aucune garantie, nous considérons qu’il s’agit d’un achat spéculatif à haut risque et à forte rémunération.

Divulgation : Je n’ai/nous n’avons aucune position sur les titres mentionnés, mais je peux/nous pouvons prendre une position longue dans le MLSS au cours des 72 prochaines heures. J’ai écrit cet article moi-même, et il exprime mes propres opinions. Je ne reçois aucune compensation pour cela (autre que celle de Seeking Alpha). Je n’ai aucune relation d’affaires avec une entreprise dont les actions sont mentionnées dans cet article.


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