Selon trois personnes qui connaissent bien les discussions, les alliés et les collaborateurs de Trump ont déclaré en privé au président qu’il n’avait pas d’autre choix que de concentrer sa campagne sur la reconstruction de l’économie.

Les conseillers politiques du président disent aussi qu’il y a des raisons de croire que c’est un message gagnant. La campagne et les sondages récents montrent que Trump a légèrement dépassé le candidat démocrate probable à la présidence, Joe Biden, en ce qui concerne la gestion de l’économie, alors même que le président se trouve sur un terrain instable au niveau national et dans des États en guerre moins de six mois avant l’élection. Lors d’une conférence téléphonique la semaine dernière avec des suppléants, la campagne Trump a cité un nouveau sondage interne qui montre que Trump a un avantage de 15 points de pourcentage sur Biden sur l’économie dans 17 États que la campagne vise en novembre, selon une personne familière avec l’appel.

“Le seul sujet sur lequel M. Biden est vraiment bousculé par Trump est l’économie, et il doit donc s’en tenir à ce message”, a déclaré Stephen Moore, un économiste conservateur qui sert de conseiller extérieur à Trump. “Il doit persuader les gens que ses politiques vont fonctionner pour faire revenir les entreprises et les emplois américains”.

Mais Make America Great Again 2.0 pourrait être difficile à vendre. Calvin Coolidge a été le dernier président à gagner en tant que titulaire pendant une récession – et c’était en 1924.

L’histoire est pleine de ceux qui ont perdu. Le président Herbert Hoover a lancé le slogan “la prospérité est à portée de main” en 1932 pendant la Grande Dépression, mais il a perdu dans un glissement de terrain face à Franklin D. Roosevelt. Ronald Reagan a battu le président Jimmy Carter en 1980 après avoir interrogé les électeurs : “Êtes-vous en meilleure posture qu’il y a quatre ans ?” Et Bill Clinton a utilisé “C’est l’économie, idiot” pour pousser le président George H.W. Bush hors du pouvoir après un seul mandat.

“De l’époque de Theodore Roosevelt à Barack Obama, on ne se fait pas réélire en cas de récession”, a déclaré l’historien présidentiel Douglas Brinkley. “L’atout serait un précédent bouleversant s’il pouvait être réélu alors que l’économie connaît ce genre de récession sous sa direction”.

Et malgré les affirmations de M. Trump concernant un rapide rebondissement économique à partir du milieu de l’année, ses espoirs pourraient être anéantis si le virus revient dans les prochains mois de réouverture ou s’il connaît de nouveaux pics à l’automne comme le prédisent de nombreux responsables de la santé publique.

Trump s’attendait à faire campagne sur une liste de ce qu’il prétendait être ses réalisations, notamment une bourse en plein essor, une hausse des salaires et une croissance de l’emploi. Il a changé son slogan pour “Keep America Great”. Mais la campagne du président a été transformée par la propagation de la pandémie. Trump s’est vu reprocher de minimiser l’ampleur de l’épidémie et de ne pas avoir réussi à faire parvenir rapidement les tests et les fournitures médicales aux États.

Au lieu de cela, M. Trump a commencé à se concentrer sur la restauration de l’économie, poussant les gouverneurs à rouvrir les affaires non essentielles, même si la plupart des États n’avaient pas encore atteint les critères de la Maison Blanche pour l’assouplissement des directives de distanciation sociale.

Dans des événements en ligne, des médias sociaux et des interviews, la campagne Trump, le Comité national républicain et les collaborateurs de la Maison Blanche ont vanté que l’homme d’affaires devenu président avait autrefois supervisé la “plus grande économie de l’histoire du monde”.

“Le bilan du président Trump, qui a porté l’économie américaine à des sommets sans précédent avant qu’elle ne soit artificiellement interrompue, est encore plus frappant aujourd’hui”, a déclaré Sarah Matthews, porte-parole de la campagne Trump, dans un communiqué. “Il a été le président de l’emploi et les Américains se tourneront vers lui et vers son succès avéré pour redonner à l’économie sa grandeur”.

Si la campagne continue d’attaquer Biden sur divers sujets – son acuité mentale, sa position vis-à-vis de son rival économique, la prétendue hypocrisie d’une allégation d’agression sexuelle – elle a également ajouté des critiques sur l’économie.

“Si l’élection est un référendum sur la réponse de Trump à la pandémie, il perdra”, a déclaré William Galston, conseiller de Clinton lors de l’élection de 1992, qui est aujourd’hui Senior fellow à la Brookings Institution. “Si la question centrale est la perspective d’une reprise économique en 21 et 22, ses chances sont meilleures”.

La principale attaque économique de la campagne Trump contre Biden est qu’en tant que vice-président du président Barack Obama, il a supervisé la reprise économique la plus lente depuis la Seconde Guerre mondiale après la crise financière de 2008. La campagne l’accuse également de vouloir augmenter les impôts et mettre en place des réglementations qui, selon elle, porteraient préjudice aux entreprises américaines.

La campagne de Biden affirme que Trump déforme gravement le bilan de l’ancien vice-président. Ils notent que M. Biden a supervisé la mise en œuvre d’un plan de relance économique de 787 milliards de dollars, qui a permis de créer de 2 à 4,8 millions d’emplois à temps plein, selon le Bureau du budget du Congrès, un organisme non partisan.

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