La société de services de laboratoire Quest Diagnostics (DGX) a fait la une des journaux récemment pour sa participation aux efforts visant à accélérer les tests COVID-19 aux États-Unis. La société a analysé environ 800 000 tests à ce jour. Malgré cette contribution positive aux efforts de COVID-19, la pression globale exercée par le virus sur le système de santé a un impact négatif sur Quest Diagnostics. L’entreprise a récemment dû licencier environ 10 % de ses effectifs, et gèle temporairement certains avantages accordés aux employés (comme la suspension de l’offre de l’entreprise pour le 401K). La dernière fois que nous avons couvert Quest Diagnostics, c’était en décembre, lorsque les actions étaient sur le point d’atteindre un sommet de 118 dollars par action. Bien que l’action ait maintenant baissé un peu, les difficultés de l’entreprise face à COVID-19 ne sont pas un signal d’achat pour les investisseurs à long terme qui cherchent à tirer profit des vents contraires temporaires. L’endettement de l’entreprise et sa faible croissance font de Quest une action à éviter sans une décote substantielle par rapport à sa juste valeur, qui n’existe pas à ces niveaux.

Note : Vous pouvez retrouver notre précédente couverture sur Quest Diagnostics : ICI.

L’impact de COVID-19 sur la recherche

Malgré les gros titres indiquant que Quest participe aux tests COVID, la société a en fait été très touchée par la pandémie. La pression sur le système de santé a fait passer les tests et les services de routine au second plan dans de nombreux cas. Cette catégorie représente un peu plus de la moitié des revenus totaux de Quest.

source : Quest Diagnostics Incorporated

Les conséquences ont eu un impact net important sur les activités de Quest. Au cours de la seconde moitié du mois de mars, le volume global des tests a diminué de plus de 40 %, bien que la société ait réalisé 40 % du total des tests commerciaux pour COVID-19.

Cela aura certainement un impact considérable sur les résultats de l’entreprise. La direction a déjà pris des mesures, comme l’indique une lettre adressée à l’entreprise. Environ 10 % des employés sont mis à pied et le salaire des cadres est réduit. L’entreprise suspend également son programme d’épargne-retraite pour les employés. Lorsque l’entreprise publiera ses résultats du premier trimestre la semaine prochaine, les investisseurs devront se préparer à la réduction des salaires et à la suppression des directives.

La quête présente des faiblesses fondamentales

La réalité de cette pandémie est que la grande majorité des entreprises vont voir un certain degré d’impact négatif sur leurs résultats d’exploitation. L’astuce pour les investisseurs consiste à identifier les entreprises qui rebondiront en raison de leur solidité fondamentale et celles qui auront plus de difficultés.

Malheureusement, à notre avis, Quest appartient à cette dernière catégorie. Cela découle de deux problèmes majeurs pour l’entreprise. L’absence de croissance de l’entreprise et un bilan qui serait soumis à une pression à long terme en cas d’endettement supplémentaire important.

Depuis plusieurs années, Quest a connu une croissance relativement faible. Au cours de la dernière décennie, les revenus n’ont augmenté que de 4 % au total, et l’EBITDA est légèrement négatif sur la même période. Quest a l’avantage de l’échelle dans une industrie dont elle se vante d’être très fragmentée, mais Quest n’a pas été en mesure de traduire cela en une croissance d’une quelconque importance. Cela s’explique en partie par la pression continue sur les prix exercée par les programmes d’aide sociale tels que Medicare/Medicaid. Sans le volume d’affaires généré par les procédures électives, Quest ressentira une pression supplémentaire sur les résultats d’exploitation, et est probablement responsable (du moins en partie) d’une telle baisse des volumes récents.

source : Ycharts

Plus longtemps les infrastructures de soins de santé seront saturées de patients atteints de COVID-19, plus l’argent que Quest dépensera sera épuisé. L’entreprise a réussi à réunir un peu d’argent, et détient maintenant environ 1,19 milliard de dollars en espèces et équivalents contre 4,85 milliards de dollars.

source : Ycharts

Avec un ratio d’endettement brut de 2,67X EBITDA, Quest est sur une base financière solide pour l’instant. Si la pandémie met à rude épreuve le système de santé pendant plusieurs mois, l’épuisement des liquidités qui en résulte pourrait amener la société à s’endetter davantage. Les entreprises dont le bilan est mauvais et la croissance faible sont une mauvaise combinaison, car il peut falloir des années pour nettoyer un tel gâchis financier. Si Quest est obligée de lever des fonds, ce serait un indicateur d’une thèse plus baissière.

L’évaluation actuelle produit une proposition de risque/récompense peu attrayante

Ces incertitudes pour les mois à venir nécessitent une marge de sécurité dans le cours des actions pour se prémunir contre certaines éventualités de circonstances défavorables. Comme pour de nombreuses actions, une belle décote a été accordée à la mi-mars lorsque l’ensemble des marchés a chuté. Depuis lors, les actions ont rebondi, passant de 73 dollars, leur plus bas niveau depuis 52 semaines, à 95 dollars par action.

source : Ycharts

Si nous utilisons les projections des analystes pour 2020 de 4,92 $ par action, le titre se négocie maintenant à un multiple de 19,39X. Cela représente une prime de 14 % par rapport au ratio médian du cours de l’action sur 10 ans, qui est de 16,97X.

Avec les gros titres que Quest a obtenus pour les tests COVID-19, il semble que le cours de l’action ait agi séparément de la réalité opérationnelle de l’entreprise elle-même. Il ne serait pas logique de payer une prime pour une entreprise qui connaît actuellement une baisse de 40 % de ses volumes. Compte tenu de la période d’incubation de 14 jours du virus et des inquiétudes quant à une mise en ligne trop rapide de l’économie, il semble que Quest connaîtra une perturbation prolongée de ses activités. Par conséquent, il n’est pas logique, à notre avis, de poursuivre le stock à ces niveaux. Nous attendrions sur la touche de voir les dommages financiers au bilan alors que cette pandémie commence à passer. Dès que des signes de retour à la normale se manifesteront, nous réévaluerons la situation à ce moment-là.

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Divulgation : Je n’ai/nous n’avons aucune position sur les actions mentionnées et je ne prévois pas d’en prendre dans les 72 heures à venir. J’ai écrit cet article moi-même, et il exprime mes propres opinions. Je ne reçois aucune compensation pour cela (autre que celle de Seeking Alpha). Je n’ai aucune relation d’affaires avec une entreprise dont les actions sont mentionnées dans cet article.


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