Au cours des deux années suivantes, Lloyd George devait faire preuve d’un leadership remarquable. Il y eut des échecs, des revers et des catastrophes militaires, mais aussi des victoires, tant au niveau national qu’international.

Il a joué un rôle clé pour sortir le front occidental de l’impasse et pour unir les forces alliées sous le commandement d’un seul homme, le maréchal Foch. Il a également été l’instigateur du système de convoi et a introduit le rationnement, évitant ainsi à la nation d’être affamée et soumise par les U-boots allemands.

En août 1918, le vent de la guerre avait tourné. La Grande-Bretagne, ses alliés et son empire étaient au plus mal et, à l’approche de la victoire, Lloyd George subissait une vague d’adulation de la part de l’opinion publique.

En septembre 1918, le Premier ministre s’est rendu en train à Manchester, sa ville natale, pour se voir remettre les clés de la ville. Alors qu’il se rendait à Albert Square, des milliers de personnes sont venues l’acclamer et bientôt, il rencontrait des dignitaires locaux et posait pour la presse. Mais au fur et à mesure que la journée avançait, il a commencé à se sentir mal et à un certain moment en fin d’après-midi, il s’est effondré.

La pandémie de “grippe espagnole” – ainsi appelée parce que l’Espagne a été le premier pays à reconnaître son existence – a frappé le leader britannique en temps de guerre.

Le jour suivant, son état s’est rapidement détérioré et il s’est retrouvé sur un lit d’hôpital, luttant pour sa vie sur un respirateur. Lloyd George devait rester à l’hôpital pendant les dix jours suivants et, selon son valet, pendant une grande partie de ce temps, il était “au bout du rouleau” de savoir s’il survivrait.

La détérioration de la santé du premier ministre était un coup de propagande potentiel pour l’armée allemande assiégée, mais heureusement, la presse britannique était plus que contente de couvrir la véritable gravité de la situation.

Lloyd George avait passé des années à courtiser Lord Northcliffe, propriétaire du Times et du Daily Mail, et son ami personnel C.P. Scott se trouvait être le rédacteur en chef du Manchester Guardian, qui rapportait avec obligeance que le Premier ministre avait pris “froid” et était maintenant “prisonnier du climat pas très agréable de Manchester”.

Le Times, quant à lui, s’est employé à censurer les mises à jour médicales fournies par le médecin personnel du premier ministre, William Milligan, et a attendu une semaine avant de publier des détails sur ce qui s’était passé. Au moment où le public a eu l’impression que le premier ministre avait presque rencontré son créateur, Lloyd George était en bonne voie de guérison.

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Le chef de la coalition du temps de guerre n’était pas le premier Premier ministre britannique à tomber gravement malade dans l’exercice de ses fonctionsmais il a au moins survécu au mandat, contrairement à six de ses prédécesseurs.

Parmi eux, Charles Watson-Wentworth, l’une des dernières victimes d’une pandémie de grippe qui a fait des dizaines de milliers de morts en 1782, Spencer Perceval, assassiné en 1812, et William “trois bouteilles” Pitt, dont le mode de vie l’a finalement rattrapé à 46 ans seulement en 1806.

Henry Campbell-Bannerman, qui s’est retiré pour raison de santé en 1906, vivait encore à Downing Street lorsque, deux semaines plus tard, il prononça les mots fatidiques “ce n’est pas ma fin” et mourut aussitôt.

Ce qui a changé entre la mort de Campbell-Bannerman et la maladie de Lloyd George, c’est la relation entre la presse et l’exécutif.

La loi sur la “défense du royaume” d’août 1914 avait fait de la critique de l’effort de guerre un acte criminel, et les barons des médias, dont Lord Northcliffe et C.P. Scott, n’étaient que trop heureux de contribuer à la propagande. Les relations étroites entre Lloyd George et la presse étaient telles que ses frictions avec la mort pouvaient être étouffées.

Les leaders et les leaders potentiels aiment paraître en forme, résistants et forts aux yeux du public. C’est pourquoi tant de futurs premiers ministres se mettent au jogging dès qu’un titulaire commence à donner l’impression que ses jours sont comptés. C’est aussi la raison pour laquelle tant de personnes ont tenu à écarter les inquiétudes concernant leur santé.

En 1941, lors d’une visite de Noël à Washington, Winston Churchill a été victime d’une crise cardiaque alors qu’il séjournait à la Maison Blanche, mais étant donné la sensibilité de la mission, même son propre médecin lui a caché la nouvelle.

Au fil de la guerre, la santé de Churchill décline encore et il souffre de fréquentes pneumonies, dont une, lors d’une visite au quartier général du général Eisenhower à Carthage, qui a failli le tuer.

Au cours de son mandat d’après-guerre, la santé mentale et physique de Churchill décline fortement, et les efforts pour la dissimuler deviennent si grotesques que le grand homme est finalement vaincu et obligé de prendre sa retraite en 1955.

Malheureusement, son successeur, Anthony Eden, était sans doute en plus mauvaise santé. Une série d’opérations bâclées pour enlever des calculs biliaires de son canal biliaire l’avait rendu susceptible de souffrir d’une insuffisance hépatique récurrente. Pour combattre la douleur persistante, les médecins lui ont prescrit des amphétamines et pendant la plus grande partie de son mandat, Eden a été, à toutes fins utiles, débarrassé de son visage sous Benzédrine.

Tout cela a été étouffé, même si cela a ajouté au jugement du premier ministre pendant la crise de Suez.

Plus récemment, les dirigeants britanniques ont également fait preuve de réserve quant à leurs préoccupations en matière de santé. Ce n’est qu’après avoir quitté ses fonctions que Gordon Brown a estimé pouvoir admettre qu’il avait failli devenir aveugle de son seul bon œil pendant son mandat au sommet.

L’opération cardiaque de Tony Blair en 2004, lors de son second mandat, a été minimisée avec succès par son équipe, qui a insisté sur le fait que “l’appétit de Blair pour ce travail n’était pas diminué” et que tant qu’il réduirait sa consommation de thé et de café, il irait bien.

Aujourd’hui, Johnson, cette force apparemment inarrêtable de la nature, a été abattue par COVID-19, et nous voyons une fois de plus la machine gouvernementale à faire tourner les choses en rond pour minimiser la gravité de la situation.

Les tweets du compte Twitter officiel du Premier ministre ont insisté sur le fait qu’il était de “bonne humeur” et qu’il “gardait le contact avec mon équipe” alors même qu’il était traité dans une unité de soins intensifs pour ce qui est clairement un cas très grave du virus.

Nos dirigeants ne sont pas immortels, et nous ne devons pas nous attendre à ce qu’ils le soient. Peut-être qu’au lieu de prétendre qu’ils le sont, ils devraient admettre qu’ils sont humains, avec toutes les fragilités humaines que cela implique. Lorsque le monde entier souffre, il est contre-productif de prétendre que vous ne l’êtes pas.

Le mandat de Johnson n’a pas été exceptionnel jusqu’à présent. Mais peut-être qu’en démontrant que cette méchante maladie n’a aucun respect pour ce que nous sommes ou pour la fonction publique que nous pourrions occuper, il fait quelque chose de très utile.

Johnson devrait prendre le temps de recouvrer la santé pour son propre bien et celui de sa famille – et nous autres devrions tenir compte de l’avertissement.

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