Depuis que le premier cas de coronavirus a été détecté en France le 24 janvier, M. Macron et son équipe sont dans une course constante au temps, dépassés et débordés à chaque tournant, devant prendre des décisions critiques avec des données incomplètes et en constante évolution sur un virus que les plus grands scientifiques du monde ont encore du mal à comprendre pleinement.

Ce compte-rendu de la gestion de la crise du coronavirus par Macron jusqu’à présent, basé sur des entretiens avec sept hauts fonctionnaires impliqués dans la réponse nationale et internationale de la France, révèle un président essayant de jongler avec trois rôles différents – comme commandant, communicateur et multilatéraliste en chef.

L’enjeu est particulièrement important pour le jeune homme de 42 ans, qui n’avait jamais occupé de fonction élective avant de devenir président français il y a moins de trois ans.

Comme d’autres dirigeants nationaux, Macron se bat pour sauver des vies et prévenir une dépression économique. Mais il se bat également pour la survie de sa vision politique, fondée sur l’intégration européenne et la coopération internationale. Cette vision a été remise en question par les profondes divisions au sein de l’UE et par l’attitude de solitaire de nombreux pays.

Dans le système présidentiel centralisé unique de la France, la responsabilité s’arrête incontestablement à Macron. Il s’est adressé à la nation à trois reprises depuis le début de la crise, attirant une audience télévisée record de 35 millions de personnes pour son premier discours. Dans son discours le plus énergique, il a répété à plusieurs reprises au peuple français qu’il était “en guerre”. Il s’adressera à nouveau à eux lundi soir, pour discuter de la prochaine phase du combat.

Cependant, si Macron a assumé le rôle de général commandant, il a également cultivé une approche plus collective du leadership qu’à d’autres moments de sa présidence.

Dans leur guerre jusqu’à présent, Macron et ses troupes ont déjà subi des revers importants. Ils ont été accusés de sous-estimer l’utilité des masques faciaux et des tests de dépistage des coronavirus parce qu’ils savaient que la France ne possédait pas suffisamment de ces deux éléments.

Macron a également insisté sur la tenue d’un premier tour des élections locales à la mi-mars, avant de devoir annuler le second tour, les mesures de distanciation sociale devenant plus strictes. Et ses compétences considérables de communicateur l’ont parfois déserté, entraînant une certaine confusion.

Mais jusqu’à présent, le président a été très bien noté par l’opinion publique française pour son leadership dans la crise – même si la gestion globale de la pandémie par l’État est considérée de manière plus critique. Son taux d’approbation a atteint son plus haut niveau en deux ans, même si un majorité des Français disent qu’ils pensent que le gouvernement a caché des informations et n’a pas communiqué clairement.

Pourtant, malgré près de 9 000 décès liés aux coronavirus dans les hôpitaux et près de 5 000 dans les maisons de soins, la France a réussi à ralentir l’augmentation quotidienne du nombre de décès et, de manière générale, à maintenir les admissions en soins intensifs à des niveaux que ses hôpitaux peuvent gérer.

Son système de protection sociale généreux et un programme de travail partiel bien établi ont également contribué à atténuer certaines difficultés économiques.

Tout en luttant contre le virus, Macron et son équipe essaient également de prévoir la suite des événements.

“Nous sommes assez obsédés par ce qui se passe après la crise, y compris au niveau européen. Personne ne sait à quoi ressemblera le lendemain”, a déclaré un haut fonctionnaire de l’Elysée. “Mais nous n’allons pas revenir en arrière, ce serait surréaliste”.

Sur l’Europe, Macron voit à la fois un danger et une opportunité. Le danger est que l’Union européenne elle-même s’effondre, en particulier si les pays les plus durement touchés par la crise, comme l’Italie et l’Espagne, estiment que l’UE n’a pas fait assez pour les aider.

“Cette question de solidarité n’est pas un gadget, c’est la condition de la survie du projet européen dans l’après-guerre”, a déclaré le haut fonctionnaire.

Mais M. Macron voit également une occasion de faire passer des changements au niveau européen – d’une intégration économique plus étroite à des pouvoirs accrus de l’UE en matière de politique de santé.

“Il est très soucieux de s’assurer que les Français ne rejettent pas l’Europe comme une entité qui n’a pas été capable de les protéger, eux et les Européens”, a déclaré Stéphane Séjourné, ancien collaborateur de Macron, qui est aujourd’hui député européen du parti du président et reste proche de lui. “Nous avons besoin de la preuve que l’UE est utile et qu’elle peut l’être sur la réponse sanitaire et la reprise économique qui s’ensuit”.

L’approche du président français face à la crise repose sur quatre piliers : la constitution et la direction de son équipe clé, la communication, la prise de décision et la coopération internationale.

ans le Salon vert, entouré de ses plus fidèles collaborateurs autour d’une table de conférence, Macron a passé la majeure partie des cinq dernières semaines à faire des appels vidéo sur les coronavirus.

Presque chaque semaine depuis que les premiers décès ont été enregistrés, il est également allé inspecter ses lignes de front : dans des hôpitaux, des centres de recherche, des cellules de crise, une maison de retraite et un centre pour sans-abri.

Il a solennellement appelé à l’unité nationale dans des discours télévisés, et a cherché à se placer au-dessus de la mêlée, ne répondant qu’à une poignée de questions des journalistes.

Mais Macron partage aussi les projecteurs plus que lors des crises précédentes, comme les manifestations anti-gouvernementales des Yellow Jackets. Il s’est entouré de quatre lieutenants qui ont assumé des responsabilités clés et des rôles publics de premier plan – ce qui peut également signifier qu’on lui reproche moins de choses personnellement si les choses tournent mal.

Le Premier ministre Edouard Philippe, dont la barbe devient de plus en plus grisonnante, a passé des heures à la télévision à répondre aux questions des téléspectateurs et à analyser les aspects pratiques des lignes directrices du gouvernement pendant la période de fermeture.

Il a également joué un rôle central dans l’arbitrage entre les recommandations des deux cellules interministérielles mises en place pour gérer la crise : l’une au ministère de la santé dans une salle appelée CORRUSS, et la cellule de crise traditionnelle au ministère de l’intérieur, connue pour gérer les attentats terroristes. Toutes deux se réunissent quotidiennement et intègrent les recommandations des autres ministères.

Le directeur général de la santé, Jérôme Salomon, est devenu la principale voix experte du gouvernement, informant quotidiennement le public, lors de conférences de presse télévisées, du nombre de cas confirmés et de décès.

“Il sera le François Molins de la santé”, a déclaré M. Macron à ses collaborateurs fin janvier, selon l’un d’entre eux, établissant une comparaison avec l’ancien procureur de Paris considéré comme une main rassurante sur la barre alors que le pays a subi une vague d’attentats terroristes entre 2015 et 2017.

Le ministre de la santé, Olivier Véran, est un autre membre clé de l’équipe, qui s’est vu confier ce rôle à brève échéance. Dans un geste déroutant, Macron a permis à Agnès Buzyn, alors ministre de la santé, de démissionner et de se lancer dans une course difficile (et finalement infructueuse) à la mairie de Paris après que le candidat initial de son parti, Benjamin Griveaux, ait dû démissionner à cause d’un scandale de sexting.

Véran, député devenu neurologue, a pris la relève le 16 février, une semaine avant le premier décès lié à un coronavirus en France.

Il s’est rapidement fait connaître par son explication simple de la stratégie consistant à aplatir la courbe de la pandémie pour éviter de submerger le système de santé, en traçant la courbe en direct à la télévision.

Salomon et Véran avaient tous deux conseillé le groupe de travail sur la santé de Macron pendant sa campagne présidentielle. Mais le dernier membre de l’équipe a déjà fait partie d’un camp rival. Tout comme le Premier ministre Philippe, le ministre des finances Bruno Le Maire était un membre important du parti conservateur Les Républicains, mais il est maintenant chargé d’élaborer la réponse de l’administration Macron à ce qui devrait être le pire ralentissement économique depuis la Seconde Guerre mondiale.

Le Maire a également mené la charge économique au niveau international, en proposant des stratégies et en cherchant à négocier des accords au niveau de l’UE, du G7 et du G20.

omme de nombreux dirigeants confrontés à une méfiance généralisée à l’égard de l’élite politique, M. Macron a souligné qu’il suit les conseils des scientifiques dans les décisions qu’il prend pendant la crise. Il a mis en place un conseil scientifique pour le conseiller, lui et le gouvernement, sur le coronavirus.

“Un principe nous guide pour définir nos actions”, a déclaré M. Macron le 12 mars dans le premier de ses trois discours télévisés sur le coronavirus. “La confiance dans la science. Ecouter ceux qui savent”.

Un conseiller du bureau de Macron a souligné l’importance de la communication dans leur stratégie. “La communication est l’un des éléments vitaux de la guerre”, a déclaré le conseiller. “Parce qu’elle fait partie de l’établissement de la confiance. Sans confiance, tout ce que vous faites n’a aucune valeur”.

Mais sur des questions telles que l’utilisation de masques et les tests, les autorités n’ont pas toujours été à la hauteur de la population – même lorsque les pénuries auxquelles elles ont dû faire face étaient en grande partie dues à des décisions prises par les gouvernements précédents.

“Nous recommandons que les personnes malades portent des masques et que les travailleurs des transports et les soignants portent des équipements de protection”, a déclaré M. Salomon lors de sa conférence de presse quotidienne du 27 janvier. Ce jour-là, il a également déclaré qu’il était approprié de “tester systématiquement” toute personne présentant des symptômes du coronavirus.

Mais dans les semaines qui ont suivi, alors que les autorités ont réalisé que leur réserve stratégique de masques ne suffirait pas à couvrir les besoins de chacun et qu’elles n’avaient pas assez de kits pour tester systématiquement la population, les responsables ont minimisé l’importance de ces deux éléments pour tout le monde, sauf pour les patients et le personnel de santé.

En réalité, la France manquait cruellement de capacité de test, car, contrairement à l’Allemagne, elle ne produit pas de kits localement, mais s’appuie sur la Chine pour leurs principaux composants, selon Jean-François Delfraissy, président du conseil scientifique conseillant les autorités.

L’absence de tests a également affaibli les arguments du gouvernement contre le port généralisé des masques. Si les gens ne pouvaient pas être testés pour savoir s’ils étaient porteurs du virus, n’était-il pas plus sûr de porter un masque pour réduire le risque de le propager ? Les plaintes du personnel médical et du public ont commencé à s’accumuler.

C’est seulement le 19 mars que Véran admis en réponse à une question du parlement selon laquelle le gouvernement disposait d’un stock d’équipements de protection individuelle plus faible que prévu.

“Il a été décidé en 2011 et 2013 qu’il n’était plus nécessaire de conserver des stocks massifs de masques, étant donné que les usines pouvaient livrer assez rapidement, notamment en Chine”, a-t-il déclaré, demandant instamment que les respirateurs et les masques chirurgicaux soient utilisés avec “la plus grande parcimonie”.

A cette époque, le gouvernement augmentait la production nationale de masques en attendant la reprise des livraisons de la Chine, dans une course mondiale à la sécurité des approvisionnements.

Deux jours plus tard, Véran inaugurait un lent changement de stratégie officielle, en déclarant que “la doctrine des tests devrait évoluer”, après que le chef de l’Organisation mondiale de la santé, Tedros Adhanom Ghebreyesus, eut déclaré que les pays devraient “tester, tester, tester”.

Et deux semaines plus tard, le message sur les masques a lui aussi changé. “Nous encourageons les membres du public qui le souhaitent à porter des masques alternatifs qui sont en cours de production”, a déclaré M. Salomon.

Les eaux ont été encore plus troubles cette semaine lorsque Véran a hésité à approuver une recommandation générale de porter des masques.

Les trois quarts des Français pensent que le gouvernement leur a menti à propos des masques, selon un sondage publié le 9 avril.

epuis son arrivée au pouvoir, Macron s’est forgé une réputation d’audace et de franchise. Mais il s’est éloigné de ce modèle en prenant deux mesures clés, qui ont entamé sa réputation.

Sa décision de ne pas reporter les élections locales a déconcerté de nombreux observateurs. Le premier tour a eu lieu le dimanche 15 mars, trois jours après qu’il ait déclaré que le pays était “confronté à la pire crise sanitaire du siècle” et ordonné la fermeture des écoles et des jardins d’enfants, et un jour après que Philippe ait ordonné la fermeture des entreprises non essentielles.

Macron a justifié sa décision sur la base d’un avis scientifique selon lequel se rendre aux urnes ne comportait pas plus de risques que de faire des courses – tant que les gens pratiquaient la distanciation sociale et utilisaient les gels à main disponibles au bureau de vote.

Les commentateurs ont averti que même si le premier tour pouvait avoir lieu, il y avait de fortes chances que le second soit annulé, les mesures de verrouillage étant renforcées. Macron a tout de même continué.

Des fonctionnaires proches de lui ont par la suite admis que ses calculs ne concernaient pas uniquement la santé publique. Ils étaient également politiques.

Les opposants de Macron, surtout les Républicains (LR), avaient déclaré que le président allait organiser un “coup d’État” s’il annulait les élections. Le parti de Macron, La République en Marche, était à la traîne dans les sondages et prévoyait de se classer quatrième au niveau national.

Ayant fait face aux manifestations des Yellow Jackets et, plus récemment, à d’importantes grèves dans les transports publics à propos de la réforme des retraites, M. Macron ne voulait pas être dépeint comme antidémocratique en annulant l’élection.

Les fonctionnaires disent que les doutes sur l’élection ont persisté même après que Macron ait annoncé le jeudi 12 mars qu’ils iraient de l’avant. Mais il était trop tard pour changer de cap.

“Le samedi [March 14]Le premier ministre savait qu’il y aurait des problèmes liés au second tour des élections, mais on ne peut pas annuler les élections du samedi qui se tiennent le lendemain”, a déclaré un fonctionnaire du gouvernement. Le fonctionnaire a déclaré qu’il aurait été particulièrement difficile de reporter les élections lorsque les scientifiques auraient donné le feu vert.

Les élections ont eu lieu le lendemain et le LREM a obtenu les résultats escomptés, avec un taux de participation historiquement bas de 45,5 %.

Et ce n’était pas le seul problème de Macron à cette époque. Le jour des élections, Brigitte, l’épouse de Macron, s’est promenée le long de la Seine et aurait été surprise par le nombre de personnes qui se promenaient, malgré les instructions données la veille par Philippe de limiter les déplacements aux courses essentielles. Pourtant, la propre promenade de Brigitte Macron a également bafoué les directives du gouvernement.

Le jour suivant, Macron a annoncé un verrouillage national dans sa deuxième allocution à la nation. Mais il a évité d’utiliser le mot “confinement”, ce qui était largement attendu. Cela a laissé les gens perplexes quant à savoir si et quand ils pouvaient quitter leur maison. Le premier ministre et le ministre de l’intérieur ont dû clarifier les règles dans les jours qui ont suivi.

Les fonctionnaires ont déclaré que Macron avait essayé de trouver un équilibre dans son discours. “C’était un message complexe sur la nécessité de confiner mais aussi de maintenir le moteur économique en marche”, a déclaré le conseiller dans son bureau quelques jours plus tard.

Cependant, plus que de nombreux dirigeants mondiaux, M. Macron a été franc sur le peu de connaissances sur le virus et sur la nécessité de trouver un juste équilibre avec les impératifs économiques, même si la pandémie s’atténue.

“Nous ne savons pas combien de vagues nous allons avoir et comment le virus va se comporter et comment nous allons l’absorber”, a-t-il déclaré lors d’une visite à l’Institut Pasteur à Paris le 19 mars.

“Nous vivons une période profondément nouvelle qui nous oblige à nous poser des questions que nous ne nous sommes pas posées [about things] comme les chaînes d’approvisionnement et de production”, a déclaré M. Macron.

“Nous allons changer nos habitudes, mais tout ne peut pas s’arrêter… nous devons prendre le temps de nous organiser, et voir ce qui est adaptable.

ans sa suite de l’hôtel King David à Jérusalem, le 22 janvier, Macron a appelé son homologue chinois Xi Jinping, une heure avant le début d’une visite officielle en Israël et dans les territoires palestiniens. Il a appelé pour exprimer ses meilleurs vœux pour le Nouvel An chinois et aussi pour discuter de l’épidémie de coronavirus que connaît la Chine.

C’était la première de ses nombreuses conversations internationales sur le virus. Au cours du mois et demi qui a suivi, Macron a participé à une véritable campagne de vidéoconférences visant à mettre en place une réponse mondiale à la pandémie, alors même que les États-Unis ont renoncé à leur rôle de leader dans les affaires mondiales.

Macron a organisé une vidéoconférence extraordinaire des dirigeants du G7, prenant exceptionnellement l’initiative alors que les États-Unis assurent la présidence tournante du groupe. Et il a été l’instigateur de la première vidéoconférence des dirigeants européens sur la crise, le 10 mars dernier.

Il est en train de finaliser un programme de soutien à l’Afrique, qu’il a élaboré en coordination avec dix dirigeants africains. Et la France milite également pour un sommet entre les cinq membres permanents du Conseil de sécurité des Nations unies.

Pourtant, ces efforts n’ont porté que peu de fruits jusqu’à présent. Malgré les efforts de Macron pour cultiver de bonnes relations entre l’UE et la Chine, notamment en envoyant de l’aide à Pékin après l’apparition du virus, la Chine a lancé une offensive de propagande visant l’UE, tandis que les pays membres n’ont pas mis en avant l’aide qu’ils s’apportaient mutuellement, même tardivement.

“L’UE a envoyé 56 tonnes de matériel à la Chine parce qu’il nous semblait que notre devoir européen était de soutenir une puissance mondiale en pleine épidémie”, a déclaré la secrétaire d’État française aux affaires européennes, Amélie de Montchalin, à la POLITIQUE.

Dans cette cargaison, le 19 février, la France a envoyé à la Chine, l’usine de masques du monde, 17 tonnes de matériel médical, dont 560 000 masques chirurgicaux, provenant de son stock stratégique limité.

“Ils s’en souviendront le moment venu”, a déclaré M. Macron à ses conseillers à l’époque, selon l’un d’entre eux.

La Chine a demandé que l’aide européenne reste discrète pour sauver la face, selon deux diplomates européens. Mais Pékin n’a pas réussi à rendre la pareille. Au lieu de cela, il a présenté des livraisons de fournitures à l’Italie et à d’autres pays européens, même si une grande partie de l’équipement s’est révélée défectueuse par la suite.

L’ambassade de Chine en France a même écrit un Twitter fil de discussion ridiculisant la réponse à la pandémie dans les pays démocratiques.

Pékin semble vouloir avoir le beurre et l’argent du beurre. Dans une lettre datée du 19 mars, vue par le POLITIQUE, dans laquelle Xi demande un appel de Macron, il déclare que la France a pris “une série de mesures fortes pour contrer COVID-19 qui, j’en suis convaincu, donneront des résultats positifs”.

Et pourtant, le camp de Macron persiste dans sa volonté d’agir en tant qu’intermédiaire dans la coopération internationale, en partie par pragmatisme.

La France dépend encore de la Chine pour une grande partie de ses besoins en matière de masques et de tests. Tant qu’elle ne pourra pas se doter de capacités de production nationales et européennes et réduire radicalement sa dépendance à l’égard des importations de ces articles, comme l’a récemment préconisé M. Macron, Paris doit “sécuriser les chaînes de production” et mener une “coopération très pragmatique”, selon un deuxième conseiller principal de l’Elysée.

“Nous devons utiliser la coopération internationale pour ce qu’elle est et ce qu’elle est actuellement est une nécessité opérationnelle”, a déclaré le conseiller.

Sur la scène européenne, M. Macron et son équipe ont cherché à jouer un rôle central, en préconisant une coopération étroite à travers le continent après que les pays aient fermé les frontières, imposé des interdictions d’exportation et pris d’autres mesures unilatérales au fur et à mesure que la pandémie se déclenchait.

“Il y a une solidarité européenne concrète qui se concrétise”, a déclaré de Montchalin. “Où l’Europe existe-t-elle ? C’est lorsque le Luxembourg et la Suisse m’appellent pour me demander si je peux garantir que les infirmières françaises continueront à travailler dans leurs hôpitaux, et que je leur dis : “Bien sûr, plus de 50 % de vos infirmières sont françaises, cela n’a aucun sens de ne pas le faire, surtout dans ce contexte”. Cela crée de nouvelles formes de solidarité et de dialogue”.

Mais le propre gouvernement de Macron n’a pas toujours joué le rôle de l’Européen exemplaire. Le 3 mars, la France a réquisitionné la production nationale de masques, privant l’Italie, la Suède et l’Espagne d’une partie de leur approvisionnement en masques au moment même où l’épidémie se déclenchait.

Macron est personnellement intervenu le 3 avril pour ordonner la libération de 2 millions de masques achetés par une société suédoise qui, selon un fonctionnaire, étaient retenus depuis un mois.

Sur la question cruciale de la réponse économique européenne aux retombées du coronavirus, le gouvernement de M. Macron s’est efforcé de jeter des ponts dans un conflit de plus en plus tendu entre le Nord et le Sud, qui a rouvert les blessures profondes de la crise de la dette de la zone euro d’il y a une décennie.

M. Macron a signé une lettre avec les dirigeants de huit autres pays, dont l’Italie et l’Espagne, demandant une réponse économique plus collective de l’UE et contenant une référence spécifique aux instruments de dette communs, auxquels l’Allemagne, les Pays-Bas et d’autres pays s’opposent.

Cependant, la lettre n’utilisait pas l’expression “obligations corona” – exclue par les pays du Nord. Lors d’une réunion des ministres des finances de la zone euro en début de semaine, le Français Le Maire et son homologue allemand, Olaf Scholz, ont coordonné leurs positions.

Et lorsque la guerre sera terminée, le camp de Macron veut gagner la paix, en réorganisant l’UE pour accroître la solidarité financière, ajouter des pouvoirs supplémentaires en matière de politique de santé et faire en sorte que davantage d’argent soit versé directement au budget de l’Union.

“Nous devrons utiliser cette crise pour nous donner les moyens d’agir de manière plus forte et plus rapide lors de la prochaine crise”, a déclaré le député européen Séjourné.


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