Dix jours plus tard, le coût du plan de sauvetage économique du Sénat contre le coronavirus a atteint plus de 2 000 milliards de dollars, soit le double de ce que Kudlow avait initialement suggéré, ce qui en fait de loin le projet de loi de dépenses le plus cher de l’histoire.

Cette loi – qui a été adoptée à l’unanimité par le Sénat (96-0) mercredi dernier et devrait être facilement approuvée par la Chambre – prévoit des paiements directs à des millions d’Américains, étend considérablement l’assurance chômage pour les travailleurs forcés de quitter leur emploi par la crise et alloue des centaines de milliards de dollars aux industries, hôpitaux et petites entreprises en difficulté, ainsi que des dizaines d’autres dispositions.

Les sénateurs des deux partis ont salué l’adoption de la loi sur l’aide, le secours et la sécurité économique en matière de coronavirus, ou loi CARES, comme une réalisation majeure, surtout si l’on considère l’extraordinaire Les circonstances – un Capitole en grande partie désert, des sénateurs blottis en auto-quarantaine et un pays qui se ferme lentement pour se sauver d’encore plus de souffrances.

“C’est un moment de fierté pour le Sénat”, a déclaré le leader de la majorité au Sénat, Mitch McConnell (R-Ky.), dans une interview avec POLITICO. “Nous avons réagi à la façon dont le peuple américain agit entre lui en s’aidant mutuellement et en mettant de côté ses griefs passés et en essayant de travailler ensemble pour que tout cela soit derrière nous.”

Mais le processus n’a pas toujours été joli.

À un moment donné, les “Big 4”, les leaders du Congrès – McConnell, la présidente du Parlement Nancy Pelosi (D-Calif.), le leader de la minorité au Sénat Chuck Schumer (D-N.Y.), et le leader de la minorité à la Chambre Kevin McCarthy (R-Calif.) – se sont disputés lors d’une réunion dans le bureau de McConnell, et il reste du ressentiment au sein du quatuor.

Les sénateurs se sont attaqués les uns aux autres dans des termes étonnamment personnels sur le parquet, s’accusant mutuellement de faire de la politique alors que le pays souffrait. Les sénateurs républicains se sont amèrement plaints en privé lorsque le sénateur Rand Paul du Kentucky a révélé qu’il avait été testé pour le coronavirus mais qu’il avait passé plusieurs jours à se blottir contre ses collègues, allant même jusqu’à nager dans la piscine du Sénat le matin où il a reçu son diagnostic positif.

La “phase 3” du plan de relance a connu plusieurs revers et revirements Les discussions, les interminables réunions nocturnes qui se sont terminées par peu de progrès visibles et les fastidieuses révisions du langage législatif pour s’assurer qu’une partie n’essayait pas de faire passer quelque chose à l’autre – tout cela a fait traîner en longueur un vote final plusieurs jours après que beaucoup s’y attendaient.

Schumer a joué un rôle central dans le drame, jouant le rôle de négociateur démocrate principal et se blottissant pendant des heures dans son bureau avec Mnuchin. Et Mnuchin est redevenu le représentant officiel de la Maison Blanche pour négocier avec les démocrates du Congrès. À la fin de leurs discussions, les deux hommes se sont appelés “Chuck et Steven”.

“C’est l’un des textes de loi les plus importants que nous ayons fait”, a déclaré M. Schumer dans une interview. “Je suppose qu’il n’y a que quelques autres moments, je suppose. Obamacare. Mais sinon, vous ne pouvez pas penser à quelque chose d’aussi important depuis la Grande Société, Lyndon Johnson…”

La lenteur avec laquelle le Sénat est passé de rien à un plan de sauvetage d’urgence de plus de 2 000 milliards de dollars en seulement 10 jours reflète ce que les sénateurs ont décrit comme un “effet boule de neige”, déclenché par la propagation rapide du virus et l’effet économique en cascade des fermetures d’entreprises et d’écoles, la diminution du trafic aérien et les ordres de “rester chez soi” émis par les responsables de certaines des plus grandes villes et de certains des plus grands États du pays. En outre, il a fallu beaucoup d’argent pour que tout le monde soit content.

“Nous avons été totalement inopérants ces dernières années”, a déclaré le sénateur Chris Murphy (D-Conn.). “Et je suis très heureux que nous ayons été en mesure d’accélérer et d’adopter plusieurs textes de loi importants qui pourraient finalement sauver le pays de la catastrophe”.

Qui a obtenu quoi

Dans un signe que l’accord peut en fait être un véritable compromis, les deux parties affirment qu’elles ont obtenu ce qu’elles voulaient depuis le début.

M. McConnell a décrit le produit final comme un “projet de loi à tendance républicaine” qui répond à ses “quatre piliers” : aide aux petites entreprises, paiements directs en espèces, prêts aux entreprises des secteurs en difficulté et argent pour financer la réponse médicale à la crise du coronavirus. McConnell a également tenu Pelosi à l’écart du premier cycle de négociations, malgré les pressions exercées par elle et Schumer pour qu’elle participe aux pourparlers. McConnell était mécontent de la façon dont Mnuchin et Pelosi avaient collaboré sur le précédent projet de loi sur la lutte contre les coronavirus (connu sous le nom de “Phase 2” sur la Colline), et il n’allait pas répéter ce processus.

Schumer, pour sa part, se vante que les démocrates ont négocié des dispositions clés pour mettre en place une assurance chômage “sous stéroïdes” et assurer la surveillance nécessaire des prêts fédéraux aux entreprises, ainsi que pour garantir des dizaines de milliards de dollars aux hôpitaux dans le cadre d’un “plan Marshall” pour le système de santé.

“Si c’est un projet de loi républicain, alors j’accueille le grand gouvernement, le gouvernement doit aider les gens, le grand gouvernement du Parti républicain”, a dit Schumer en riant. Quand vous avez une crise majeure comme celle-ci, le mantra républicain “Laissez le secteur privé tout résoudre” ne fonctionne pas et vous avez besoin d’une grande implication du gouvernement. Et c’est ce qui nous a donné un avantage intrinsèque”.

Schumer et les démocrates ont également fait pression pour créer un fonds séparé pour les gouvernements des États assiégés qui ont vu leurs revenus chuter. Les démocrates ont obtenu 150 milliards de dollars pour le fonds d’État, bien qu’ils aient d’abord demandé la somme énorme de 750 milliards de dollars.

Une autre concession pour les démocrates était une disposition qui interdit aux entreprises contrôlées par le président, le vice-président, les membres du Congrès et les chefs des départements de l’exécutif de recevoir des prêts du département du Trésor. Elle interdit également à leurs enfants, conjoints et beaux-parents de recevoir de tels avantages. Certains initiés du Sénat ont appelé cela “l’amendement Kushner”, du nom de Jared Kushner, conseiller principal de la Maison Blanche – et gendre du président.

Les républicains, cependant, ont déclaré que le projet de loi final reflète largement la proposition de loi qu’ils ont présentée samedi, malgré les batailles partisanes qui ont suivi pendant plusieurs jours. Les aides du GOP ont noté que le paquet final conserve en grande partie les mêmes régimes d’assurance chômage et de paiements directs initialement prévus. La section sur les prêts aux petites entreprises est intacte, et le GOP a gagné des batailles empêchant les fonds de Medicaid d’aller au Planned Parenthood et à d’autres organisations à but non lucratif. Les républicains ont demandé une aide de plus de 23 milliards de dollars pour les agriculteurs. Ils ont également repoussé les efforts des démocrates pour réduire le financement de l’ICE.

Cependant, les démocrates ont obtenu un texte établissant un inspecteur général et un panel du Congrès pour superviser le “Fonds de stabilisation des changes” de 500 milliards de dollars géré par le département du Trésor, qui accordera des prêts aux entreprises et aux municipalités. Mais les républicains ont empêché que le pouvoir d’assignation soit accordé au conseil de surveillance de ce que les critiques de gauche et de droite appellent une “caisse noire”.

“Il est certain que les démocrates n’ont pas été ignorés. Ils ne peuvent pas l’être, vous ne pouvez pas faire passer les choses par un seul parti ici”, a déclaré M. McConnell, faisant allusion au seuil de 60 voix du Sénat. “Mais c’est un projet de loi qui a été largement, pas entièrement mais largement, produit par les républicains en consultation avec la minorité démocrate. “

Mais le débat sur le plan de relance massif a brouillé les lignes idéologiques dès le départ. Par exemple, ce sont les républicains, et non les démocrates, qui ont proposé pour la première fois d’envoyer des chèques directement à des millions d’Américains, ce qui est contraire à la doctrine conservatrice. Lorsque les législateurs ont vu le nombre de morts augmenter et ont été témoins de cas confirmés de coronavirus et de l’explosion des demandes d’allocations de chômage, il était clair qu’ils devaient prendre rapidement des mesures drastiques, ce qui signifiait que le pragmatisme politique l’emportait sur les préoccupations idéologiques.

Cela signifie que le Congrès a fini par faire ce qu’il fait de mieux : dépenser de l’argent.

Les groupes de travail de McConnell

Alors même que le Sénat terminait ses travaux sur la “phase 2” d’un projet de loi sur les coronavirus de 100 milliards de dollars, M. Mnuchin a averti les républicains, lors de la réunion du 17 mars, que les taux de chômage pourraient atteindre 20 % ou plus si le Sénat n’adoptait pas un projet de loi encore plus important pour aider l’économie. Mnuchin a plus tard retiré ses commentaires lorsque les estimations effrayantes ont été rendues publiques, mais Trump poussait McConnell et Mnuchin à agir rapidement.

Pourtant, le Sénat en tant qu’institution n’a peut-être jamais été aussi mal équipé pour gérer rapidement une crise de cette ampleur. La Chambre a largement renoncé à une grande partie de son autorité, que ce soit en matière de contrôle ou de politique étrangère, à l’époque de l’Atout. Et l’amertume concernant le procès de destitution de Trump – qui s’est terminé le 5 février – reste très vive. Le fait que le Sénat ait pu s’élever au-dessus de ces circonstances reflète la gravité de la crise elle-même.

“À quoi ressemblera ce pays dans deux semaines ? Regardez à quel point il a changé en dix jours. Imaginez cinq autres jours”, a déclaré le sénateur Marco Rubio (R-Fla.). “Ce dont il s’agit ici n’est pas un débat idéologique ordinaire en temps ordinaire ou même en période de ralentissement économique. Il s’agit d’un effondrement catastrophique de l’économie par le biais d’une décision gouvernementale”.

Le 17 mars, M. Schumer a proposé un plan “grand et audacieux” de 750 milliards de dollars pour “lutter contre l’épidémie de coronavirus et la crise économique”, bien que la proposition contienne plus de grandes lignes que de détails politiques. Schumer visait à prendre position avant que McConnell et les républicains n’annoncent leur propre proposition, cherchant un moyen d’accroître son pouvoir de négociation. Une grande partie de l’effort des démocrates viserait à renforcer le système de chômage, qui existe déjà sur le terrain dans les 50 États et pourrait cibler les Américains qui ont récemment perdu leur emploi.

Mais McConnell et les républicains du Sénat avaient leur propre vision de ce à quoi ressemblerait une proposition sur les coronavirus. L’effort s’est largement concentré sur des centaines de milliards de paiements directs aux particuliers américains, les chèques étant supprimés par l’IRS. Un paiement unique de 1 200 dollars serait versé en quelques semaines.

Le 19 mars, McConnell a présenté sa proposition économique d’un trillion de dollars qui comprenait la disposition sur les paiements directs, favorisée par les dirigeants du GOP au Sénat et à la Maison Blanche. Mais certains républicains se sont opposés à cet effort, estimant qu’une augmentation des allocations de chômage était une meilleure option. D’autres sénateurs du GOP ont déclaré que la proposition réduisait injustement les revenus des contribuables à faible revenu. Les démocrates ont également rejeté la proposition.

Afin de négocier avec les démocrates – et de l’aider à contrôler le processus – McConnell a créé quatre “groupes de travail” bipartites pour régler les problèmes et commencer à rédiger le texte. McConnell a dit aux sénateurs de travailler à la “vitesse de la lumière” et s’est engagé à maintenir le Sénat en session jusqu’à ce qu’un projet de loi soit adopté. Il a appelé à l’adoption d’un paquet complet d’ici lundi, mettant en place des votes de procédure pour le week-end. Il s’agissait d’un calendrier extrêmement ambitieux et les républicains ont fait l’éloge du calendrier accéléré de M. McConnell.

La liste des membres du groupe de travail comprenait Rubio et les républicains Sens. Lamar Alexander (Tenn.), Chuck Grassley (Iowa), Richard Shelby (Ala.), Mike Crapo (Idaho), Roger Wicker (Miss.), Susan Collins (Maine), Rob Portman (Ohio) et Pat Toomey (Pa). Dès jeudi, ils avaient en main une proposition de GOP d’un billion de dollars et étaient prêts à rencontrer leurs homologues démocrates.

Du côté démocrate, il y avait les Sens. Ron Wyden (Ore.), Ben Cardin (Md.), Jeanne Shaheen (N.H.), Dick Durbin (Ill.), Bob Menendez (N.J.), Maria Cantwell (Wash.), Debbie Stabenow (Mich.), Jack Reed (R.I.) et Patty Murray (Wash.)

À partir du 20 mars, les républicains et les démocrates se sont rassemblés dans les bureaux de la commission des finances du Sénat, dans le bâtiment Dirksen, pour tenter de trouver un langage sur plusieurs fronts, notamment les prêts aux petites entreprises, l’assurance chômage, l’aide aux hôpitaux et l’argent pour les industries en difficulté.

“En fin de compte, les démocrates allaient insister sur quatre mois et sur les 600 dollars supplémentaires par semaine en plus des prestations existantes”, a déclaré Wyden, qui est resté en contact étroit avec Schumer.

Une partie essentielle du projet de loi final, un fonds de 377 milliards de dollars pour fournir des prêts aux petites entreprises, a commencé à une fraction de ce montant lorsque les sénateurs ont commencé à négocier – environ 40 milliards de dollars. M. Rubio, qui préside la commission sénatoriale des petites entreprises, a déclaré qu’il était devenu évident au fil du temps que pour être efficace, le paquet devait coûter “des multiples de ce montant”, surtout si le Sénat n’était pas en mesure de se réunir dans son ensemble pendant une longue période.

“Nous sommes maintenant à un jour, une heure et un diagnostic de la mise en quarantaine d’un pourcentage significatif du Sénat et de son incapacité à agir”, a déclaré M. Rubio. “Que se passe-t-il si 20 personnes sont mises en quarantaine, ou 30 ? Soudain, vous avez des problèmes pour rassembler les gens afin de faire passer quelque chose, de fonctionner, étant donné nos règles actuelles”.

Paul et Sens. Mike Lee (R-Utah) et Mitt Romney (R-Utah) étaient en auto-quarantaine et ont manqué le vote, tandis que John Thune (R-S.D.), le whip de la majorité au Sénat, était “sous la pluie” avec un froid.

L’une des idées qui n’a pas été retenue a été l’appel de M. Trump à une réduction des charges sociales, une mesure potentiellement très coûteuse. Les démocrates étaient tous contre et plusieurs républicains ont exprimé des réserves sur ce plan, se demandant s’il aiderait les travailleurs qui avaient le plus besoin de l’aide fédérale.

Le sénateur Steve Daines (R-Mont.), qui a initialement proposé l’idée à Trump, a déclaré que la réduction des charges sociales est rapidement passée entre les mailles du filet parce qu’il est devenu évident qu’une telle proposition ne pouvait pas obtenir le soutien des deux partis.

“Le résultat est qu’il n’y avait pas assez de républicains et de démocrates pour mettre cela sur la table comme quelque chose que les deux parties accepteraient. Parce que nous devions agir rapidement”, a déclaré M. Daines. “Chaque heure comptait.”

Aucun accord n’a été conclu vendredi, malgré les progrès considérables dont les deux parties ont convenu. Après s’être réuni à nouveau samedi – Mnuchin faisant la navette entre les groupes de sénateurs tout en parlant à Trump entre les deux – McConnell a convoqué une réunion des dirigeants du GOP. Lorsqu’il est apparu clairement qu’aucun accord n’allait être conclu ce jour-là, McConnell a interrompu les négociations en fin d’après-midi. Les républicains allaient rédiger un nouveau projet de loi, intégrant les idées soulevées lors des sessions du groupe de travail ainsi que la proposition initiale du GOP. Cette nouvelle loi de “compromis” serait publiée dimanche, avant un vote à huis clos prévu pour faire avancer la mesure.

Pelosi se joint à la lutte

Samedi soir, Pelosi est rentrée à Washington après une semaine passée à San Francisco. Elle et Schumer étaient contrariés par le fait que McConnell avait interrompu les négociations bipartites la veille et introduit un paquet rédigé par le GOP. Bien que la législation reflète une grande partie des discussions bipartites que les sénateurs avaient tenues, il était clair que M. McConnell comptait sur le fait que les démocrates se sentent obligés de voter “oui” à la motion et de continuer à négocier jusqu’à ce qu’ils puissent parvenir à un accord final.

Mais lors de la réunion des “Big 4”, Pelosi a déclaré à McConnell que les démocrates de la Chambre des représentants écrivaient leur propre projet de loi et que celui-ci était incompatible avec le plan du GOP du Sénat.

“Les deux animaux ne pouvaient pas s’accoupler”, a déclaré Pelosi aux républicains.

Schumer s’est également opposé à la proposition du GOP, disant qu’elle n’allait pas gagner le soutien des démocrates.

McConnell était furieux contre Pelosi, mais les démocrates du Sénat ont facilement fait obstruction à la tentative de faire avancer le projet de loi. Ils ont fait de même lundi. Les dirigeants du GOP se sont acharnés sur Pelosi pour le retard, mais Schumer a insisté sur le fait qu’il n’avait pas besoin de faire beaucoup de lobbying pour maintenir ses membres dans le droit chemin.

“Je pense que le Sénat était prêt à partir. Et Pelosi a jeté une clé dans la machine”, a déclaré le sénateur John Barrasso (R-Wyo.), membre de la direction du GOP. “J’ai vraiment eu l’impression que les démocrates au Sénat avaient le sens de l’urgence. Mais Nancy avait un point de vue différent et Schumer s’est connecté avec elle, et cela a en quelque sorte fait dérailler les choses”.

Les démocrates sont en désaccord total avec cette caractérisation, et ils soutiennent que McConnell a pris de l’avance en annonçant samedi soir qu’il y avait un accord bipartite.

“Les républicains se sont en quelque sorte retirés des groupes de travail. Ils ont commencé à rédiger des textes qui n’étaient pas largement partagés par les démocrates et, dès samedi soir, on s’est vraiment inquiété de la direction que prenait tout cela”, a rappelé le sénateur Chris Coons (D-Del.), qui a participé aux négociations sur les dispositions du projet de loi relatives aux petites entreprises.

L’impasse a conduit à plusieurs heures de tirs amers sur le parquet du Sénat lundi, les sénateurs, normalement discrets, explosant de colère les uns envers les autres. Les deux parties ont accusé l’autre d’essayer d’inclure des dispositions qui n’avaient rien à voir avec la lutte contre l’épidémie de coronavirus ou le sauvetage de l’économie. Les républicains cherchaient de l’argent pour un programme d’abstinence sexuelle, par exemple, tandis que les démocrates faisaient pression pour limiter les émissions de gaz à effet de serre et donner plus de pouvoir de négociation collective aux syndicats.

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