Les marchés ne sont pas infaillibles, et parfois leur lecture de la situation est erronée. Mais souvent, lorsqu’ils se trompent, ils s’orienter vers le pessimisme, en réagissant rapidement et agressivement aux nouvelles négatives ou même à leur allusion. À la fin de 2018, par exemple, les actions ont chuté de 20 % ou plus en raison de la crainte, non fondée, que la hausse des taux d’intérêt ne paralyse l’activité. On dit souvent, avec dérision, que Wall Street a correctement prédit neuf des cinq dernières récessions.

Ces dernières semaines, cependant, Finance-land a retourné ce scénario et reflète une optimisme. Que se passe-t-il ?

Habituellement, les mouvements du marché sont au moins partiellement en phase avec les problèmes du monde réel. Lorsque les marchés mondiaux ont vacillé à l’automne 2011, c’est en raison de préoccupations légitimes que la Grèce était sur le point de quitter l’Union européenne ou d’en être contrainte, et que cela créerait une cascade négative susceptible de nuire au système financier mondial. Lorsque les marchés ont plongé début mars, alors que la crise du coronavirus frappait l’Occident, cela était parfaitement en phase avec l’arrêt imminent de l’économie réelle.

Plus maintenant. Tout comme presque tous les États des États-Unis ont fermé et accéléré l’urgence de leur riposte aux coronavirus, alors que le président passe d’une réouverture à Pâques à une longue guerre pour revenir à la normale, et que des pays allant de l’Inde au Japon instaurent leurs propres mesures de verrouillage draconiennes pour stopper la propagation, les marchés financiers se sont fortement redressés depuis leur point bas du 23 mars.

Cette volatilité pourrait, bien sûr, signifier simplement que les investisseurs et les programmes informatiques qui déclenchent une partie considérable de l’activité commerciale sont en train de se déchaîner, ballottés par les nouvelles du jour et saisissant pour une certitude sur l’avenir économique et épidémiologique qui n’existe tout simplement pas à l’heure actuelle. Mais même dans ce cas, la volatilité des actions, mesurée par l’indice VIX, a baissé de près de 50 % depuis son pic de la mi-mars, et les marchés du crédit sont restés carrément calmes.

On pourrait penser, au vu des nouvelles du monde réel, que le consensus de Wall Street serait plutôt désastreux. Au cours des trois prochains mois au moins, et probablement des six prochains, très peu d’entreprises verront leurs bénéfices approcher le niveau de l’année dernière. Les sociétés de casino cotées en bourse comme Wynn Resorts ? Des compagnies de croisières comme Carnival ? Des compagnies aériennes comme Jetblue et United ? Des compagnies automobiles comme Ford ? Des détaillants comme Gap ? Des chaînes de restaurants ? Tous ces secteurs ont connu des baisses massives de leurs stocks, c’est certain ; mais si l’on considère l’effondrement de leurs recettes prévues, combiné à l’absence de clarté quant à la manière et au moment où elles vont rebondir, on peut dire que les stocks devraient encore baisser beaucoup plus.

On pourrait en dire autant des obligations municipales et étatiques. L’économie étant presque gelée, les collectivités locales et les États ont la perspective de voir leurs recettes fiscales réduites de moitié pendant une partie de l’année et, contrairement au gouvernement fédéral, leur capacité d’emprunt est beaucoup plus limitée. Pourtant, aucun des marchés des obligations municipales ne s’est effondré.

Alors, les marchés vivent-ils dans un pays imaginaire ? C’est possible. Mais il y a une autre façon de voir les choses qui nous incite tous à un certain optimisme. Les marchés financiers ne reflètent pas ce qui se passe actuellement, ni même les “prix” des trois prochains mois. Bien au contraire. Ils regardent au-delà des dommages économiques des trois à six prochains mois, et voient un avenir meilleur.

Si l’on considère ce que font la Réserve fédérale et le Congrès, ainsi que ce qui se passe actuellement en Chine, Wall Street n’est peut-être pas si fou que ça après tout. Il y a de bonnes raisons de penser que le monde dans lequel nous vivons pourrait se sentir différent dans 18 mois, mais l’économie sera à peu près intacte – ou du moins, intacte à 80 %, ce qui correspond au niveau actuel du Dow Jones par rapport au début de l’année.

Cela s’explique en partie par l’énorme soutien que le gouvernement et les banques centrales américaines apportent. La Réserve fédérale et d’autres banques centrales mondiales se sont engagées à acheter à peu près tout ce qui n’est pas des actions afin de soutenir les marchés financiers et d’éviter l’effondrement. Cela permet aux marchés de s’échanger comme si tout allait mal mais sans être catastrophique.

Ensuite, il y a les mesures prises par le Congrès américain et par tous les gouvernements souverains du monde développé pour remplacer une partie importante des affaires et des salaires perdus. En Europe, les gouvernements s’engagent à payer directement les salaires pendant des mois. Aux États-Unis, si le Congrès agit encore cette semaine, le gouvernement fournira plus de 600 milliards de dollars de prêts aux petites entreprises pour couvrir les salaires pendant les trois prochains mois, prêts qui seront ensuite annulés si les entreprises maintiennent les travailleurs sur les listes de paie. Ce montant s’ajoute aux 500 milliards de dollars qui seront distribués aux grandes entreprises, plus les chèques directs aux particuliers. En substance, les gouvernements agissent comme s’il pouvait y avoir zéro Les entreprises de la région sont les premières à s’engager dans l’activité économique au cours des trois prochains mois et à payer la facture pour l’ensemble de l’économie. Les dépenses publiques n’empêcheront pas une récession, mais elles pourraient en empêcher une longue et prolongée qui ressemblerait à une dépression.

Mais il y a autre chose qui se passe aussi, c’est que les marchés, au cours de la semaine dernière, ont reflété le sentiment que les pires scénarios prévus par les responsables de la santé publique pourraient ne pas se réaliser. Déjà, en raison de l’éloignement social agressif et des commandes de séjours à domicile, les modèles de la semaine dernière sont revus à la baisse. Mercredi, M. Fauci a exprimé sa forte conviction que les écoles rouvriront effectivement en août, ce qui en soi augurerait d’une reprise d’activité beaucoup plus large. Le gouvernement Andrew Cuomo a déjà commencé à planifier le redémarrage de la région de New York-New Jersey, qui a été durement touchée.

Il existe également un cas concret qui va dans une autre direction que “tout sera changé à jamais” : la Chine. Après des mois de fermeture, la Chine rouvre ses portes ; les restaurants servent les clients ; les écoles admettent ou sont sur le point d’admettre des étudiants ; les usines et les magasins sont ouverts. Tout n’est pas normal ; les salles de cinéma restent fermées, les grands rassemblements sont intenables. Si le nombre de morts en Chine a pu être plus élevé que prévu, la reprise des activités ne peut être aussi facilement simulée.

Si nous finissons par suivre cette voie, et cette semaine il y a eu de multiples indications d’aplatissement des courbes à New York et peut-être à Washington et en Californie, ainsi qu’en Espagne et en Italie, alors les marchés qui sont en baisse mais qui ne se sont pas cratérisés reflètent une réalité que la majorité d’entre nous semble fortement escompter en ce moment.

Il est bien sûr possible que l’euphorie du marché à court terme soit déplacée et s’avère éphémère. À Wall Street, les marchés baissiers sont pleins de “pièges”, où des rassemblements à court terme amènent les gens à croire, à tort, que le pire est passé. Mais il se peut que les marchés digèrent l’information sur les futurs probables de manière plus rationnelle que les humains ne le font actuellement. Si c’est le cas, la somme de nos craintes, des craintes qui semblent plus justifiées qu’à aucun moment de notre passé vécu, ne se réalisera une fois de plus. Nous considérerons ces mois comme une tragédie, mais pas comme une nouvelle normalité.

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