Par Máire Lane, PhD, CFA et Frank Jennings

La pandémie de coronavirus a certainement fait des ravages dans la vie des gens et sur les marchés financiers. Alors qu’un vaccin contre le virus pourrait être disponible dans plusieurs mois, les innovations et les technologies existantes aident déjà les scientifiques et les entreprises pharmaceutiques à comprendre ce qu’est ce virus et comment il se comporte.

Les virus sont des agents pathogènes dont on savait autrefois qu’ils étaient seulement assez petits pour passer à travers les plus petits filtres, des filtres qui pouvaient capturer les bactéries. Aujourd’hui, non seulement nous pouvons séquencer le virus – c’est-à-dire lire l’ADN ou l’ARN qui le caractérise – mais nous pouvons également voir la structure du virus à l’aide d’un microscope électronique. Ces outils de pointe nous donnent la possibilité de voir l’aspect iconique du “coronavirus” (les pics désormais familiers).

Ces virus sont presque insondables par leur petite taille. Un cheveu humain, par exemple, fait 75 000 nanomètres de large. Les coronavirus mesurent environ 120 nanomètres, soit 625 fois moins qu’un cheveu humain. C’est impossible à voir avec un microscope traditionnel, mais les microscopes électroniques fournis par des entreprises comme JEOL permettent aux scientifiques et aux chercheurs de voir à quoi ressemblent ces virus. La technologie avancée de la cryo-microscopie électronique de JEOL permet aux chercheurs de voir les protéines individuelles composées d’acides aminés, les éléments constitutifs qui sont utilisés pour répliquer le virus.

Nous pouvons utiliser la métaphore de la construction d’un bâtiment pour nous aider à visualiser comment les virus se répliquent. Les virus sont essentiellement des chaînes d’ADN ou d’ARN, recouvertes par une membrane faite de protéines et de lipides. L’ADN est la séquence d’acides nucléiques qui contient les instructions génétiques utilisées dans le développement et le fonctionnement de tous les organismes vivants, de la même manière qu’un plan contient les instructions nécessaires à la construction d’un bâtiment.

Les molécules d’ARN sont impliquées dans la synthèse des protéines, plus comme les fondations et la charpente de l’édifice. Elles tirent également les briques (ou dans ce cas les acides aminés) pour remplir les murs (c’est-à-dire pour former les protéines qui composent la membrane et les pics, entre autres utilisations). En fait, l’ARN a aussi des cadres pour fabriquer efficacement les ouvriers du bâtiment et les outils, ainsi que les murs entièrement formés. Ce dont le virus à ARN a besoin de la part de la cellule humaine, ce sont les acides aminés, ou les briques.

Une nouvelle thérapie : L’interférence de l’ARN

De nombreux médicaments déjà développés sont testés pour traiter les patients atteints de COVID-19. Les antiviraux classiques, tels que ceux utilisés pour traiter le VIH, retardent le recrutement des ouvriers du bâtiment ou cachent leurs outils, mais le virus trouve un moyen de contourner ces retards et devient résistant à ces tactiques. Une nouvelle approche thérapeutique est appelée interférence ARN (ARNi). Comme son nom l’indique, cette approche interfère avec l’ARN. L’ARNi est une séquence d’ARN qui se lie à l’ARN du virus et l’empêche de fonctionner. Ainsi, même s’il y a suffisamment de travailleurs de la construction et d’outils dans la cellule, les fondations et le cadre sont inconnus, et ils n’ont aucune idée de ce qu’il faut construire.

Une entreprise qui développe actuellement des thérapies à base d’ARNi est Arrowhead Pharmaceuticals (NASDAQ:ARWR). En partenariat avec Johnson & Johnson (NYSE:JNJ), la société teste un traitement potentiel contre l’hépatite B. L’hépatite B est un virus à ADN. En tant que tel, il possède les plans de départ plutôt que l’ARN. Au microscope électronique, on peut voir que l’hépatite B ressemble à un coronavirus, avec une membrane et des pics externes qui s’attachent au foie, de la même manière que le coronavirus le fait pour les poumons.

Il existe deux types de virus de base : Les virus à ADN et les virus à ARN. Le séquençage génétique permet aux scientifiques et aux chercheurs d’identifier les éléments chimiques qui composent chaque virus à ADN ou à ARN. Une fois que vous avez identifié la séquence génétique d’un virus, vous pouvez mettre au point un traitement pour potentiellement interférer avec sa capacité à se répliquer dans le corps humain – c’est-à-dire l’ARNi complémentaire qui se liera à l’ARN du virus et couvrira la base et les cadres du virus – et l’empêcher de se répliquer.

Lorsque le virus du sida a éclaté dans les années 1980, les scientifiques ne disposaient d’aucun des outils disponibles aujourd’hui, et il a fallu beaucoup plus de temps pour comprendre le comportement du virus. Si la guérison du coronavirus n’est peut-être pas imminente, la technologie actuelle permet aux chercheurs de le comprendre avec une rapidité et un niveau de précision qui étaient impossibles dans le passé.

La Chine a remarqué pour la première fois l’apparition du coronavirus à la mi-décembre et a publié la séquence d’ARN du virus à la mi-janvier. En France, les scientifiques ont obtenu des échantillons des premiers patients infectés dans ce pays le 24 janvier et ont procédé au séquençage complet du coronavirus le 30 janvier. C’est une rapidité remarquable, rendue possible par les progrès du séquençage au cours des 20 dernières années.

Une entreprise clé de cette avancée est Illumina (NASDAQ:ILMN), qui a développé des machines capables de lire des séquences génétiques, appelées NextGen Sequencing, à savoir la prochaine génération après la réaction en chaîne de la polymérase (PCR), dont vous avez peut-être entendu parler en relation avec les tests PCR. Le test PCR est utilisé pour trouver des signes du virus dans le corps des patients. Illumina a considérablement réduit le coût et le temps nécessaires au séquençage génétique depuis que le Projet du génome humain a annoncé qu’il avait entièrement séquencé le code du génome humain en 2003. Illumina fournit la technologie qui permet aux chercheurs de comprendre pleinement la composition de virus comme le coronavirus.

Nous sommes des investisseurs à long terme dans des domaines en pleine mutation structurelle dans le monde entier. À notre avis, la situation actuelle du virus COVID-19 est tragique du point de vue de l’homme et de la santé, mais elle est temporaire. Les experts en soins de santé du monde entier trouveront comment le contrôler, le traiter et, à terme, empêcher qu’une telle épidémie ne se reproduise. Nous avons toujours investi dans des secteurs de l’économie de la santé qui innovent et mettent au point des traitements pour des maladies qui sont depuis longtemps un fléau pour l’humanité. La pandémie actuelle va accélérer le besoin de tests génétiques rapides et précis pour toute une série de cas d’utilisation, et nous pensons que le Fonds d’opportunités mondiales d’Oppenheimer Invesco est bien placé pour bénéficier de cette accélération.

Au 31/03/20, JEOL représentait 1,13% des participations d’Invesco Oppenheimer Global Opportunities Fund ; Arrowhead Pharmaceuticals 1,59% ; Illumina, 1,01% ; et Johnson & Johnson & Johnson, 0,0%.

Le secteur des soins de santé est soumis à des risques liés à la réglementation gouvernementale, à l’obsolescence causée par les progrès scientifiques et les innovations technologiques.

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Note de la rédaction: Les puces de résumé de cet article ont été choisies par les rédacteurs de Seeking Alpha.


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