Il y a bien sûr d’autres résultats possibles.

Si les efforts visant à freiner la croissance du virus aboutissent rapidement et si un vaccin efficace est découvert plus tôt que prévu, l’économie pourra peut-être se redresser plus vite que beaucoup ne l’espèrent. L’administration Trump, le Congrès et la Réserve fédérale ont agi relativement rapidement pour injecter des billions de dollars dans l’économie afin d’endiguer le flot de licenciements et de mettre de l’argent dans les poches de millions d’Américains – créant potentiellement les conditions d’un rebondissement en V de l’économie.

Certains de ces efforts – en particulier les prêts d’urgence aux petites entreprises – ont pris un départ difficile, de nombreuses grandes banques comme JPMorgan Chase affirmant que les règles ne sont pas assez claires pour qu’elles puissent commencer à accorder des prêts. Il faudra peut-être aussi des semaines pour que des millions d’Américains reçoivent leurs paiements directs de relance en espèces.

Mais le président n’est rien d’autre qu’un maître dans l’art de recadrer le récit de la manière qu’il juge utile. Et les premiers résultats positifs des sondages concernant sa gestion du virus – bien qu’ils s’estompent maintenant – suggèrent qu’il est au moins possible qu’il fasse campagne en tant que président qui a vaincu le virus et fait repartir l’économie après avoir reçu un tel coup de poing en pleine face. Mais pour cela, il faut que beaucoup de choses se passent remarquablement – voire impossiblement – bien. Et jusqu’à présent, cela n’a pas été le cas.

“Il peut encore ressusciter son programme – si le virus s’atténue d’ici l’été”, a déclaré Gregory Valliere, responsable de la stratégie politique américaine chez AGF investments. “Mais il risque de perdre en novembre, et les risques augmentent chaque jour. Le public ne lui donnera pas de bonnes notes pour avoir anticipé et géré cette crise. Mais c’est un maître vendeur et il pourrait faire croire, d’ici octobre, que les choses sont en train de changer. Mais les publicités des démocrates ne feront que répéter ses commentaires méprisants sur le virus à partir de ce mois de mars”.

D’autres analystes notent que les chances de Trump de gagner sur les marchés des paris en ligne ont en fait augmenté pendant la crise des coronavirus. Et la nation est maintenant si polarisée – et le soutien de base de Trump si solide – que l’élection présidentielle sera probablement proche, quoi qu’il arrive avec l’économie.

“Il peut certainement gagner si cela se transforme en une reprise rapide et il peut signaler une tendance à l’amélioration et s’en attribuer le mérite”, a déclaré Scott Clemons, chef de la stratégie d’investissement chez Brown Brothers Harriman. “Et il peut faire valoir l’argument, qui a déjà été avancé, selon lequel “Comment peut-on renvoyer un président en temps de guerre au milieu de la bataille ?

La question est de savoir s’il semble que Trump soit un président en temps de guerre qui est en train de perdre le combat.

La plupart des économistes suggèrent que les conséquences économiques du coronavirus seront beaucoup plus importantes dans le rapport sur l’emploi d’avril, qui doit être publié le 8 mai. Ce chiffre est susceptible d’envoyer des ondes de choc à Washington et Wall Street et souligne le défi auquel Trump doit faire face pour éviter une perte de type Hoover en novembre.

“Compte tenu des près de 10 millions de demandes initiales d’assurance chômage, l’économie perdra près de 15 millions d’emplois dans le rapport du mois prochain pour avril”, a déclaré Mark Zandi, économiste en chef chez Moody’s Analytics. “Les dommages économiques sont dus aux fermetures d’entreprises dans tout le pays nécessaires pour contenir le virus. Le PIB est aujourd’hui inférieur de plus d’un quart à cause de l’impact des retombées”.

Trump et d’autres conseillers de la Maison Blanche ont régulièrement déploré que l’économie était en plein essor avant que le coronavirus ne frappe et aurait dû préparer le président à une forte course à la réélection. Ils savent maintenant que l’avenir du président dépend d’une diminution rapide des nouveaux cas de coronavirus et d’un retour rapide de l’économie au cours du second semestre de l’année.

M. Trump lui-même a alterné entre des affrontements acharnés avec les démocrates et les gouverneurs des États au sujet de la réaction au virus et des appels à l’unité du pays et à la lutte commune.

“L’esprit américain est indéfectible, inébranlable et incassable”, a déclaré le président cette semaine. “C’est incroyable. Je n’ai jamais rien vu de tel, la façon dont le peuple s’est rassemblé, l’unité de ce pays”.

Et il a prédit un rebondissement spectaculaire plus tard cette année, avant que son sort électoral ne soit déterminé, soutenu par un quatrième paquet d’aide pour soutenir la réponse au coronavirus. Je pense que nous allons avoir un énorme rebondissement et qu’il y a une grande énergie et une grande demande refoulée et comme vous le savez, la “phase trois” a été formidable et la “phase quatre”, si cela se produit, sera formidable”, a prédit M. Trump.

Il existe des obstacles importants à la réalisation du scénario de rebond de Trump. Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a déclaré jeudi que le gouvernement fédéral devrait imposer un ordre de séjour à domicile à l’échelle nationale pour aider à prévenir la propagation du coronavirus. Cela pourrait aider sur le plan de la santé mais causerait encore plus de difficultés économiques à court terme.

“Je ne comprends pas pourquoi cela n’arrive pas,” Fauci a déclaré à CNN sur une ordonnance nationale de maintien à domicile. “Si vous regardez ce qui se passe dans ce pays, je ne comprends pas pourquoi nous ne faisons pas cela. Nous devrions vraiment le faire.”

Et pour l’instant, il n’y a guère d’accord au Congrès sur ce à quoi ressemblerait exactement un plan de secours fédéral de phase 4. Trump veut 2 000 milliards de dollars de dépenses d’infrastructure. Le sénateur Mitch McConnell a déclaré qu’il voulait attendre de voir l’impact de la phase 3 avant d’envisager un nouveau plan. Et les démocrates, menés par la présidente de la Chambre Nancy Pelosi, ont une longue liste de demandes, y compris plus d’aide pour les États, les localités et les individus, auxquelles les républicains pourraient s’opposer.

Les chiffres brutaux attendus dans les mois à venir pourraient rallier Washington à un autre grand plan de sauvetage bipartisan. Mais d’ici là, il pourrait être trop tard pour améliorer les perspectives électorales de M. Trump.

“Si les économistes et les marchés voient une lumière au bout du tunnel cet automne, peut-être que Trump a une chance”, a déclaré M. Valliere. “Mais beaucoup dépendra de la rapidité de la reprise, et c’est loin d’être certain. Un scénario plus probable est celui d’une reprise modeste et hésitante qui pourrait ne pas s’accélérer avant le début de l’année prochaine. Mais ce serait trop tard pour Trump”.


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