Les affaires sont en plein essor sur la rue K, mais les lobbyistes redoutent également ce qui pourrait se passer à l’horizon si l’économie s’enfonce dans une récession prolongée, selon les entretiens avec plus d’une douzaine de lobbyistes pour ce reportage. Plusieurs d’entre eux ont exprimé en privé leur crainte de voir les affaires se tarir si les entreprises dont les revenus sont en baisse réduisent leurs dépenses. Certains cabinets de lobbying pourraient même faire faillite.

La douleur a déjà commencé dans certaines entreprises. K&L Gates – un éminent cabinet d’avocats et de lobbying qui a repris l’ancien député Jeff Denham (R-Calif.) lorsqu’il a quitté le Congrès l’année dernière – a annoncé dans un courriel interne la semaine dernière qu’il réduirait les salaires de 15 % dans tous les domaines à partir du mois prochain. (Les associés sont confrontés à des réductions plus importantes, tandis que ceux qui gagnent moins de 75 000 dollars par an sont exemptés). Ces réductions de salaire sont intervenues alors même que K&L Gates a signé deux nouveaux clients de lobbying pour des travaux liés aux coronavirus ces dernières semaines, selon les déclarations de divulgation.

“Je n’appellerais jamais cela une ruée vers l’or, et je pense qu’il serait insensé de penser que les cabinets de lobbying ne ressentiront pas d’impact négatif lorsque l’économie sera touchée de cette manière”, a déclaré Hunter Bates, ancien assistant du leader de la majorité au Sénat Mitch McConnell, qui est maintenant un lobbyiste de premier plan chez Akin Gump Strauss Hauer & Feld. Son cabinet a signé au moins huit nouveaux clients pour des travaux liés aux coronavirus.

Plusieurs lobbyistes ont averti que certaines sociétés de lobbying moins bien établies pourraient disparaître, comme elles l’ont fait lors de la crise financière de 2008. “Ce sera comme ça, mais avec des ordres de grandeur plus importants”, a déclaré un lobbyiste fiscal démocrate.

Mais pour l’instant, le chaos a été incontestablement bon pour les affaires. Les hôpitaux, les casinos, les tribus indiennes, les intérêts pharmaceutiques et les sociétés de capital-investissement ont tous engagé des lobbyistes pour les aider, de même que des entreprises allant de 3M à Ticketmaster en passant par Six Flags.

Des semaines après que M. Trump a signé le projet de loi, K Street a fait des heures supplémentaires pour influencer M. Mnuchin et les autres fonctionnaires chargés de rédiger les règles qui régiront les bénéficiaires et les montants qu’ils recevront. Ils ont également un œil sur la prochaine législation visant à lutter contre les coronavirus et à donner un coup de fouet à l’économie chancelante – la prochaine chance de mettre les demandes de l’industrie dans un projet de loi de dépenses incontournables.

“Tout le monde se prépare pour le 4.0”, a déclaré l’ancien député Ryan Costello (R-Pa.), qui a quitté le Congrès l’année dernière et qui est maintenant lobbyiste, en citant le quatrième projet de loi de lutte contre les coronavirus.

Le lobbying lui-même, centré sur les réunions en personne et le hobbisme lors des collectes de fonds, se limite désormais aux appels téléphoniques, aux SMS, aux e-mails et aux conférences Zoom, souvent avec de jeunes enfants qui gémissent en arrière-plan. L’impossibilité de rencontrer les membres du Congrès sur la colline du Capitole a encore plus mis en valeur les lobbyistes qui ont leur numéro de téléphone portable.

“Communiquer par e-mail et par téléphone portable est la clé du jeu en ce moment, et l’accès est élevé pour ceux qui ont déjà un accès et des relations avec les principaux acteurs”, a écrit Brian Wild, ancien assistant de l’ancien président de la Chambre John Boehner qui est maintenant lobbyiste, dans un récent mémo à ses clients.

La ruée vers le lobbying a donné un coup de fouet à l’entreprise de Wild, Brownstein Hyatt Farber Schreck, qui a signé au moins 17 nouveaux clients de lobbying pour des travaux liés aux coronavirus, dont le géant des casinos Wynn Resorts et la National Retail Federation, selon l’entreprise.

Près de 200 entreprises, groupes commerciaux et autres organisations ont engagé des lobbyistes pour les défendre sur des questions liées aux coronavirus, selon une analyse du POLITICO des dossiers de divulgation. Les géants de la santé Tenet Healthcare et Envision Healthcare ont chacun fait appel à deux nouveaux cabinets de lobbying au cours des dernières semaines pour les aider dans le domaine des coronavirus. General Electric, Ford, le Metropolitan Opera de New York, les restaurants Uber et Darden – qui possèdent l’Olive Garden et d’autres chaînes de restaurants – ont également renforcé leur puissance de frappe en matière de lobbying.

D’autres entreprises et groupes commerciaux se sont tournés vers des lobbyistes qui étaient eux-mêmes au Congrès il n’y a pas si longtemps. L’ancien député Bill Shuster (R-Pa.), qui a présidé la commission des transports et des infrastructures de la Chambre des représentants avant de quitter le Congrès l’année dernière, a fait pression sur le projet de loi de lutte contre les coronavirus pour l’Association nationale des contrôleurs aériens. Le groupe commercial a versé 60 000 dollars à son entreprise pour faire pression sur le projet de loi et d’autres questions pendant un peu plus d’un mois, selon les déclarations de divulgation.

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