“La Réserve fédérale et le Congrès contribuent à éviter pour l’instant un déclin économique et financier massif et auto-alimenté qui menace une combinaison dévastatrice d’une dépression de type 1930 et d’une crise financière mondiale de type 2008. C’est la bonne nouvelle”, a déclaré Mohamed A. El-Erian, conseiller économique en chef chez Allianz. “Il y aura certainement besoin d’une phase quatre”.

Le calendrier des mesures à prendre dépendrait “du temps qu’il faut à la politique de santé pour contourner les problèmes de confinement, de traitement et d’immunité”, a déclaré M. El-Erian. “Plus vite cela se produira, plus la phase quatre portera sur la réactivation de l’activité économique plutôt que sur le simple confinement des dégâts”.

La nécessité d’une injection rapide et massive de fonds fédéraux est devenue évidente jeudi lorsque le gouvernement a annoncé que 3,3 millions d’Américains ont demandé des allocations de chômage en une seule semaine, ce qui est de loin le plus grand nombre de l’histoire. Le record précédent était d’un peu moins de 700 000 en 1982.

Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a pris la décision très inhabituelle de passer à la télévision jeudi avant que les chiffres des sinistres ne sortent pour calmer le public et les marchés.

“Nous pourrions bien être en récession”, a déclaré M. Powell dans l’émission “Today” de NBC. Mais il a ajouté qu’elle pourrait être courte et brutale, d’autant plus que la banque centrale prend des mesures sans précédent pour soutenir les marchés et canaliser l’argent vers les petites et moyennes entreprises les plus menacées. “En ce qui concerne ces prêts, nous ne serons pas à court de munitions”, a-t-il déclaré. “Cela n’arrivera pas.”

L’extrême volatilité qui s’est emparée des marchés au cours du mois dernier a fait grimper les actions ces derniers jours, les investisseurs profitant d’une vague d’élan liée à l’adoption prévue du plan de sauvetage économique. Mais les actions restent loin de leurs records du mois dernier et la plupart des investisseurs s’attendent à une volatilité considérable dans les semaines à venir.

Peu d’analystes suggèrent que le paquet de la “phase trois” est moins que massif. Beaucoup pensent qu’il apportera un soulagement significatif en mettant de l’argent liquide dans les poches des Américains qui perdent leur travail en masse tout en soutenant de nombreuses petites et moyennes entreprises qui risquent de fermer dans les semaines à venir.

Elle achemine également de l’argent aux États, aux hôpitaux et aux compagnies aériennes ainsi qu’à d’autres grandes entreprises durement touchées. Certains gouverneurs, dont Andrew Cuomo (New York), ont déclaré que l’aide aux États est bien trop faible pour compenser ce qui devrait être une baisse massive des recettes fiscales qui va ruiner le budget de nombreux États. Cela devrait être dans l’assiette des législateurs dans les prochains mois.

Les économistes et les analystes de Wall Street suggèrent principalement que le plan, couplé aux efforts de relance massifs de la Fed, va renforcer la lutte contre le virus et amortir le coup massif porté aux entreprises et aux particuliers.

Mais ils la décrivent surtout comme un triage, et non comme une opération chirurgicale majeure. La quantité de travail supplémentaire nécessaire dépendra de la date à laquelle le pays pourra revenir à une activité normale.

Le président Donald Trump s’efforce de relancer l’économie dès le dimanche de Pâques 12 avril. Mais la propagation encore rapide du virus et la nécessité d’obtenir l’adhésion des autorités nationales et locales ainsi que des employeurs font que cette date pourrait facilement glisser pendant des semaines, voire des mois.

Dans ce cas, Washington devra ouvrir à nouveau les robinets de la caisse.

“Le plan de relance du Sénat devrait éviter à des millions d’Américains de se retrouver dans une situation très difficile pendant leur absence et empêcher de nombreuses entreprises où ils travaillent de faire faillite entre-temps”, a déclaré Lou Brien, stratège économique du DRW Trading Group. “Mais il y a le double calcul de la durée de la quarantaine et de la rapidité avec laquelle la vie reviendra à la normale”.

Brien a ajouté que “si les réponses à ces deux questions sont plus longues que prévu, alors il y a un problème, car on ne sait pas clairement combien il reste en réserve”.

Il est certain que beaucoup d’argent est sur le point de sortir, mais il reste à voir à quelle vitesse.

Le paquet enverrait 1 200 chèques à de nombreux Américains et 500 dollars supplémentaires par enfant pour les familles éligibles. Mais les contribuables qui n’ont pas encore conclu d’accord de dépôt direct avec l’IRS devront peut-être attendre longtemps avant de recevoir leur argent. Les paiements seront réduits en fonction du revenu, et seront progressivement réduits à 99 000 dollars pour les particuliers et à 198 000 dollars pour les co-déclarants.

Le projet de loi prévoit également une expansion spectaculaire de l’assurance chômage, dont la nécessité est apparue clairement jeudi avec les chiffres hebdomadaires des demandes de chômage.

L’extension du chômage comprend une augmentation du paiement maximum de 600 dollars par semaine. Le leader de la minorité au Sénat, Chuck Schumer, a déclaré que cela signifierait que “les travailleurs licenciés, en moyenne, recevront leur salaire complet pendant quatre mois”.

Le projet de loi étendrait également les allocations de chômage aux travailleurs de l’industrie du spectacle qui n’ont pas d’employeurs traditionnels. Il prolongerait également de quatre mois la période pendant laquelle les personnes peuvent prétendre aux prestations.

Pour les entreprises, le Trésor pourra mobiliser 500 milliards de dollars en prêts, garanties de prêts et investissements directs, dont 25 milliards pour l’industrie aérienne. Les démocrates ont réussi à obtenir une surveillance plus stricte de cette pile d’argent, y compris des restrictions sur son utilisation par des sociétés contrôlées par Trump ou d’autres fonctionnaires. Les bénéficiaires devront faire de leur mieux pour conserver 90 % de leur main-d’œuvre et faire face à des restrictions sur le paiement de dividendes et le rachat d’actions.

L’accord comprend également un programme de prêt de 367 milliards de dollars pour les petites entreprises, qui auront accès à des prêts allant jusqu’à 10 millions de dollars et pourront les utiliser pour payer les travailleurs gagnant jusqu’à 100 000 dollars.

Tout compte fait, c’est la plus grande intervention jamais entreprise par le Congrès et le pouvoir exécutif. Et elle vient s’ajouter aux efforts massifs de la Fed qui pourraient en fait éclipser la taille du projet de loi.

La banque centrale a réduit les taux d’intérêt à zéro, puis s’est engagée à acheter des quantités illimitées de bons du Trésor et de titres adossés à des créances hypothécaires. Le projet de loi du Sénat prévoit 454 milliards de dollars pour couvrir les pertes éventuelles des facilités de prêt mises en place par la Fed, que la banque centrale pourrait utiliser pour prêter 4 000 milliards de dollars aux entreprises. Cela a conduit certains à décrire le plan de sauvetage comme pouvant valoir 6 000 milliards de dollars, soit près d’un tiers du produit intérieur brut annuel.

Cela devrait permettre à de nombreux particuliers et entreprises qui sont restés à flot de disposer de plus de temps pour continuer à payer leurs factures et à honorer leurs salaires.

Mais même ces chiffres énormes pourraient ne pas être en mesure de lutter contre une récession en cours et il est probable que la croissance annualisée diminuera de 10 à 50 % au cours du deuxième trimestre.

Et si les prévisions selon lesquelles le virus ne sera pas maîtrisé avant des mois se confirment, cela n’empêchera peut-être pas le chômage de grimper à deux chiffres. Certains économistes, comme James Bullard, président de la Réserve fédérale de St Louis, ont suggéré que le chômage pourrait atteindre 30 %. Cela éclipserait le record de 24,9 % atteint en 1933 pendant la Grande Dépression.

Il faudra également du temps pour mettre en place un grand nombre de programmes de prêts, ce qui signifie que d’autres faillites d’entreprises se produiront entre-temps.

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