Par John Ceffalio

Les temps sont durs pour les émetteurs d’obligations municipales. La récession, déclenchée par l’arrêt de l’économie américaine dû au coronavirus, réduira temporairement la plupart des recettes fiscales et des frais promis aux détenteurs d’obligations. La persistance de titres négatifs va également entraîner la dégradation des notations des émetteurs au cours des prochains mois. Des aéroports aux transports publics en passant par l’éducation et les soins de santé, la propagation de COVID-19 touche tous les émetteurs municipaux.

Pourtant, nous nous attendons à ce que le crédit municipal soit plus résistant que les autres marchés, et nous ne prévoyons pas de défaillances municipales généralisées. Voici pourquoi.

Principes fondamentaux pour les émetteurs

Les émetteurs d’obligations municipales sont parfaitement équipés pour faire face aux défis des cycles de crédit normaux. Mais il ne s’agit pas d’un ralentissement normal. Les investisseurs se demandent naturellement si les municipalités en difficulté ont les moyens et la flexibilité nécessaires pour faire face à la crise du coronavirus.

Selon nous, cette crise crée beaucoup de problèmes à court terme pour les municipalités, mais les fondamentaux à long terme restent solides, en partie grâce à des réserves saines. Depuis la Grande Récession de 2008-2009, les gouvernements municipaux ont utilisé la plus longue expansion économique jamais enregistrée pour consolider leur bilan et leurs fonds de réserve pour les jours de pluie.

En outre, les gouvernements nationaux et locaux utilisent les outils à leur disposition pour gérer les périodes de crise. Prenons par exemple les réductions budgétaires. Pendant la Grande Récession, les États ont réduit leurs dépenses pendant trois années consécutives. Les États et les collectivités locales collectent également des recettes, accèdent aux marchés des capitaux et reportent d’autres paiements pour donner la priorité à leurs détenteurs d’obligations. Ils trouvent un moyen.

Par conséquent, aucun État n’a fait défaut sur ses obligations depuis la Grande Dépression. Et dans tous les secteurs municipaux, le taux de défaut sur cinq ans n’a été en moyenne que de 0,09 % pour les crédits notés de 1970 à 2018, selon Moody’s Investors Service.

Aide fédérale aux émetteurs et aux marchés municipaux

Le gouvernement fédéral fournit également des outils et de l’argent pour aider les États et les collectivités locales à faire face à la crise. Début avril, la Réserve fédérale a mis en place la Facilité de liquidité municipale, qui consacrera environ 500 milliards de dollars à l’achat de billets municipaux d’une durée de 24 mois ou moins. Cela permettra d’alléger la pression à court terme sur les flux de trésorerie des émetteurs. Les détails sont à venir, mais l’annonce de la Fed à elle seule a apporté beaucoup de réconfort au marché.

La facilité de liquidité de la Fed est venue à la suite de trois projets de loi fédéraux de relance pour soutenir les entreprises et les travailleurs avec des liquidités, des subventions et des prêts. La dernière en date de ces mesures, la loi CARES (Coronavirus Aid, Relief, and Economic Security), a injecté un montant record de 2 200 milliards de dollars dans l’économie. Cet argent comprend une aide directe importante aux États et aux municipalités afin de soulager les tensions à court terme sur les émetteurs d’obligations municipales.

Où va l’argent : Lutter contre les déficits dans les secteurs clés

La loi CARES a prévu 150 milliards de dollars de subventions aux États, aux territoires, aux gouvernements locaux et aux conseils tribaux amérindiens, répartis en fonction de la population. Les plus grandes municipalités peuvent demander jusqu’à 45 % de l’allocation de leur État – avec des conditions minimales – pour les dépenses encourues dans le cadre de COVID-19.

Cet argent n’arrive jamais assez vite. Alors que l’économie s’arrête, le premier point d’impact pour les émetteurs municipaux est le produit des ventes et de l’impôt sur le revenu. Avec les lois sur le séjour à domicile en vigueur dans la plupart des États, les ventes de produits non nécessaires ont fortement diminué et, avec des millions de personnes sans emploi, les recettes de l’impôt sur le revenu sont moindres. La perte de revenus se répercute sur la capacité de chaque État et de chaque ville à payer les enseignants, les flics et le personnel d’entretien de la ville, entre autres dépenses.

En plus des 150 milliards de dollars destinés aux gouvernements des États et des collectivités locales, la loi CARES a concentré une partie de son financement sur les secteurs qui ont été particulièrement touchés et dont la mission est essentielle pour lutter contre le virus et maintenir la société en mouvement.

Les hôpitaux : Environ 120 milliards de dollars iront aux hôpitaux, ce qui représente environ 10 % des revenus annuels d’un établissement moyen. Il s’agit là d’un coup de pouce important pour les hôpitaux, même si nous pensons qu’une aide supplémentaire pourrait être nécessaire à terme.

L’éducation : La crise a complètement bouleversé les écoles, renvoyant les élèves et les éducateurs chez eux. Comme l’épidémie s’est produite vers la fin de l’année scolaire et que les universitaires ont déménagé en ligne, les frais de scolarité et les droits d’inscription ne seront pas remboursés, et les remboursements pour les chambres et les repas sont limités. Nous pensons que la plupart des districts scolaires et des collèges publics sont encore en bonne santé financière, mais les 31 milliards de dollars d’aide de la loi CARES seront les bienvenus.

Le transport : Environ 25 milliards de dollars et 10 milliards de dollars financeront respectivement les autorités locales de transport et les autorités aéroportuaires. La majorité du pays étant immobile, les recettes liées au transport générées par des services allant des transports publics aux routes à péage sont en baisse.

Les aéroports : Le transport aérien étant fortement réduit, la capacité des aéroports à faire face aux paiements du service de la dette suscite des inquiétudes. Les 10 milliards de dollars alloués aux aéroports par la loi CARES sont un point positif majeur, car ils sont bien plus que le montant réel de la dette des aéroports.

Une aide supplémentaire est disponible

La loi CARES est une mesure radicale et positive, mais il en faudra davantage pour lutter contre le virus et satisfaire aux obligations légales des États et des collectivités locales d’équilibrer les budgets face à des pertes de recettes substantielles.

Heureusement, la déclaration de catastrophe fédérale apporte une aide supplémentaire, ce qui entraînera le remboursement des frais de lutte contre le virus par l’Agence fédérale de gestion des urgences. La déclaration permet également d’envoyer plus rapidement sur le terrain le personnel et les ressources dont on a tant besoin.

Nous pensons que le gouvernement fédéral agira à nouveau en adoptant un quatrième projet de loi de relance afin d’accroître l’aide aux gouvernements des États et des collectivités locales, qui sont en première ligne dans la lutte contre le virus. Certains dirigeants du Congrès discutent également de domaines cibles tels que les infrastructures et les petites entreprises, ainsi que d’une aide accrue aux hôpitaux.

La crise COVID-19 est sans précédent, mais la réponse l’est aussi. Les gouvernements seront profondément touchés, mais nous prévoyons que l’économie commencera à rebondir au cours du second semestre de 2020. Et, à notre avis, les municipalités sont bien placées pour le long terme et continueront à assurer le service de leurs dettes.

Les opinions exprimées dans le présent document ne constituent pas des recherches, des conseils d’investissement ou des recommandations commerciales, ne représentent pas nécessairement les opinions de toutes les équipes de gestion de portefeuille de l’AB et sont susceptibles d’être révisées au fil du temps.

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Note de l’éditeur : Les puces de résumé de cet article ont été choisies par les rédacteurs de Seeking Alpha.


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