La Russie compte peut-être encore moins de cas de coronavirus signalés que de nombreux pays occidentaux beaucoup moins peuplés, mais il y a eu une forte augmentation depuis le 23 mars, lorsque le ministère de la santé a supprimé la bureaucratie qui rendait plus difficile la vérification des tests positifs par les médecins. Cette décision a été prise après que Sergei Sobyanin, le maire de Moscou, ait déclaré à Poutine, lors d’une réunion télévisée, que les statistiques officielles du ministère de la santé étaient extrêmement inexactes.

Au 15 avril, la Russie compte 24 490 infections confirmées et 198 décès liés à des coronavirus, la grande majorité d’entre eux à Moscou. Et les responsables s’inquiètent de voir la situation s’aggraver.

Dmitri Peskov, le porte-parole du Kremlin, a déclaré cette semaine que les hôpitaux connaissaient un “énorme afflux” de patients atteints de coronavirus. Des vidéos diffusées sur les médias sociaux le week-end dernier ont montré des files d’attente massives d’ambulances attendant de livrer des patients à un hôpital près de Moscou. Un conducteur d’ambulance a déclaré avoir fait la queue pendant 15 heures.

S’exprimant cette semaine depuis sa résidence de Novo-Ogaryovo près de Moscou, le président Vladimir Poutine a averti que la situation “change pratiquement tous les jours, et malheureusement pas en mieux”. Il a également chargé les responsables gouvernementaux de se préparer aux scénarios “les plus complexes et les plus extraordinaires”. “Nous avons beaucoup de problèmes”, a-t-il admis.

L’épidémie est survenue à un moment sensible pour Poutine. Le mois dernier, le Parlement russe a approuvé des amendements constitutionnels lui permettant de se présenter à deux autres mandats de six ans, prolongeant potentiellement son long règne jusqu’en 2036. Un plébiscite non contraignant, que le Kremlin espérait voir approuver définitivement, était prévu pour le 22 avril. Il a maintenant été reporté.

Poutine, qui a fêté ses 20 ans au pouvoir la veille du Nouvel An, devait quitter la présidence en 2024, à la fin de son mandat actuel. Les législateurs ont déclaré que la décision de lui permettre de gouverner pendant encore 16 ans était nécessaire pour la sécurité nationale, y compris dans le contexte de l’épidémie mondiale de coronavirus.

“Compte tenu des défis et des menaces qui existent dans le monde, le pétrole et le gaz ne sont pas nos forces”, a déclaré le mois dernier le président du Parlement, Viatcheslav Volodine. “Notre force, c’est Poutine”. La télévision d’État s’est fait l’écho de ses paroles, en disant aux téléspectateurs qu’il n’y avait pas d’alternative viable à l’ancien officier du KGB.

Pourtant, alors que le nombre de cas de coronavirus en Russie augmente chaque jour, le président a joué un rôle discret, déléguant une grande partie de la responsabilité de la gestion de la crise aux responsables régionaux. C’est Sobianine, le maire de Moscou, qui a annoncé un verrouillage de la ville qui est entré en vigueur le 30 mars, et Mikhail Mishustin, le nouveau premier ministre, qui a supervisé le déploiement de mesures similaires dans tout le pays.

“Poutine n’a pas le sentiment que c’est un problème”, a déclaré Konstantin Gaaze, analyste politique au Centre Carnegie de Moscou. “Il est d’accord pour partager une certaine autorité, parce qu’il ne sait pas lui-même ce qui est bien ou mal dans les circonstances actuelles.

D’autres analystes suggèrent que Poutine se méfie de l’émission d’ordres de verrouillage que les Russes pourraient ne pas respecter. Les 12 millions d’habitants de Moscou ne sont autorisés à quitter leur maison que pour des urgences médicales, pour faire des courses de produits de première nécessité, pour sortir les ordures ou pour promener leurs animaux domestiques dans un rayon de 100 mètres autour de leur maison. Le jogging et toute autre forme d’exercice en plein air sont interdits.

“Poutine sait que les ordres deviennent insignifiants quand ils ne sont pas obéis,” a déclaré Anna Arutunyan, analyste de la Russie au sein de l’International Crisis Group. “Donner des ordres auxquels les gens n’obéissent pas érode le pouvoir de chacun. Pour Poutine, c’est existentiel”.

Poutine peut également craindre d’être associé à un échec. À partir de mercredi, toute personne se rendant au travail en voiture ou en transport public à Moscou doit demander à l’avance un permis numérique.

Le système a été largement critiqué après l’apparition de vidéos montrant des foules faisant la queue pour présenter leur permis aux agents de police à l’entrée des stations de métro de la ville. Alexei Navalny, un éminent leader de l’opposition, a imputé ce fiasco à ce qu’il a appelé les “criminels et les idiots” en position de pouvoir et a demandé le renvoi de Sobyanine.

Les personnalités de l’opposition suivent également de près les mesures mises en place pour lutter contre l’épidémie. Ce mois-ci, le Parlement russe a adopté une loi prévoyant jusqu’à trois ans de prison pour quiconque provoque des “infections massives” après avoir bafoué les règles d’auto-isolement. Les personnes dont les actes ont entraîné la mort risquent jusqu’à sept ans de prison. Toute personne distribuant de “fausses nouvelles” sur le virus peut également être emprisonnée jusqu’à cinq ans.

Les militants des droits de l’homme craignent également que les technologies de surveillance avancées utilisées par Moscou et d’autres régions russes pour suivre les citoyens pendant la pandémie puissent être utilisées plus tard pour réprimer les militants de l’opposition.

“Moins la société civile d’un pays est avancée, plus il y a de chances que les gouvernements maintiennent ces systèmes de surveillance totale en place après la pandémie”, a déclaré Stanislav Shakirov, un militant de Roskomsvoboda, un groupe de défense des droits de l’internet. “La pandémie donne de nouvelles opportunités à Big Brother”.

Il y a eu des mystères et des spéculations quant à la localisation exacte du président pendant la pandémie. Certains critiques ont suggéré qu’une série de discours nationaux ont été filmés le même jour, puis diffusés lentement par les médias d’État.

Dans une vidéo, diffusée par la télévision nationale, on voit Poutine serrant la main de deux fonctionnaires du gouvernement au Kremlin lors d’une réunion qui, selon les fonctionnaires, a eu lieu le 7 avril. La vidéo a été diffusée après que le porte-parole de Poutine ait déclaré que le président travaillait à distance depuis sa résidence de Novo-Ogaryovo et qu’il avait renoncé aux poignées de main.

Un des fonctionnaires de la vidéo a également mentionné un événement de début mars comme ayant eu lieu “la semaine dernière”. Oleg Kashin, un journaliste russe, a laissé entendre que les images avaient été filmées il y a des semaines et gardées en réserve.

Partout où il observe l’épidémie, Poutine semble être entré dans les livres d’histoire. Le 8 avril, il a laissé les Russes se gratter la tête lorsqu’il a comparé le coronavirus aux tribus nomades des 10e et 11e siècles.

“Tout passe, et cela aussi passera”, a déclaré M. Poutine. “Notre pays a traversé de nombreuses et sérieuses épreuves : Les Pechenegs l’ont tourmenté, et les Cumans aussi. La Russie les a tous vaincus. Nous vaincrons également cette infection par le coronavirus”, a déclaré M. Poutine.

Les références historiques étaient simplement déroutantes, mais certaines des autres annonces de Poutine ont eu des conséquences bien plus tangibles. Le 3 avril, dans le cadre des efforts visant à contenir la propagation du virus, Poutine a déclaré le mois d’avril “férié”, mais n’a pas déclaré d’urgence nationale.

Il a dit aux entreprises privées de continuer à payer leurs employés, mais n’a pas offert de soutien significatif de l’État, se déchargeant plutôt de la responsabilité sur les fonctionnaires régionaux. Peu après le discours de Poutine, trois gouverneurs régionaux ont quitté leur poste en succession rapide.

Après des semaines de critiques, M. Poutine a déclaré mercredi que l’État fournirait aux petites et moyennes entreprises des paiements mensuels équivalents à 12 130 roubles (150 euros) par employé.

Selon des économistes indépendants, la crise du coronavirus et une chute spectaculaire du prix mondial du pétrole, principal produit d’exportation de la Russie, pourraient déclencher la plus grande récession depuis une génération. La Chambre de commerce et d’industrie, une association d’entreprises soutenue par le gouvernement, a prédit que le chômage pourrait passer de 2 à 8 millions de personnes, soit près de 11 % de la population active russe. Elle a également déclaré que trois millions de petites entreprises pourraient faire faillite.

Environ 30 % des entreprises privées ont envoyé leurs employés en congé sans solde ce mois-ci, et près de la moitié les ont transférés vers des emplois à temps partiel avec des salaires réduits, selon une enquête du Centre pour la recherche stratégique. Vingt pour cent des entreprises prévoient de réduire le temps de travail et les salaires.

À Moscou, la ville la plus riche de Russie, la mairie a déclaré qu’elle paierait 19 500 roubles (250 euros) par mois à toute personne qui perdrait son emploi à cause du verrouillage. Le salaire mensuel moyen dans la capitale russe est de 94 000 roubles (1 200 euros). Les nouveaux chômeurs des régions russes devront joindre les deux bouts du mieux qu’ils peuvent. Cependant, six Russes sur dix n’ont aucune épargne, selon les chiffres publiés par la banque Otkritie.

“J’ai été mise en quarantaine sans solde jusqu’au 30 avril”, a déclaré Maria Berezenkova, une habitante d’Omsk, une ville industrielle de l’ouest de la Sibérie, dans une vidéo en ligne en larmes. “Je loue un appartement et j’ai deux enfants. Je n’ai aucun moyen de payer mon loyer. Bientôt, je n’aurai plus d’argent pour nourrir mes enfants. Le gouvernement en a-t-il quelque chose à foutre ?”

Malgré la tourmente économique, les notes de Poutine, qui ont baissé ces dernières années, ont légèrement augmenté après son discours national du 29 mars, selon le sondeur de l’État. Vtsiom a déclaré que le nombre de Russes qui approuvent la performance du président était passé de 60 à 65 %. Cependant, un sondage d’opinion publié cette semaine par le centre indépendant Levada a donné une image très différente, indiquant que seulement 29% des Russes avaient des sentiments positifs envers le président. Ce chiffre représente une baisse de 3 % par rapport au mois d’octobre.

“L’audience de Poutine augmente généralement immédiatement après [televised] des apparitions, mais c’est à très court terme”, a déclaré Denis Volkov, sociologue au Centre Levada. “L’épidémie de coronavirus a des conséquences économiques très graves, et nous nous attendons à une baisse constante de ses cotes d’écoute dans les mois à venir”.


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