Le jour historique où les prix du pétrole brut pour la livraison de mai 2020 sont tombés bien en dessous de zéro, Halliburton (HAL) a enregistré un battement des bénéfices ajustés pour la première période de l’année. Les revenus ont baissé de 12 % par rapport à l’année précédente, la deuxième plus forte baisse des trois dernières années (celle du dernier trimestre avait été la plus forte), mais ont été conformes aux attentes.

Cependant, ce qui importait le plus le jour des salaires, ce n’était pas les chiffres du premier trimestre de l’année 20. Au contraire, un regard sur le reste de l’année suggère que Halliburton est prêt à se replier sur lui-même, en adoptant une position défensive face à la détérioration des prix du pétrole brut et aux budgets d’investissement serrés de l’E&P (exploration et production).

Pour le reste de l'année, Halliburton est prêt à se replier sur lui-même, en adoptant une position défensive face à la détérioration des prix du pétrole brut et aux budgets d'investissement serrés pour l'exploration et la production.

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Une défense à toute épreuve

Même en janvier, bien avant que l’actuelle pandémie COVID-19 ne devienne une préoccupation mondiale, j’avais souligné que “le secteur des services énergétiques jouerait une défense acharnée en 2020, dans une tentative d’augmenter les revenus dans un environnement de forage et de production de pétrole et de gaz très défavorable en Amérique du Nord”. Halliburton avait déjà empilé des équipements, réduit les coûts fixes et amélioré l’efficacité chaque fois que cela était possible. Ce n’est pas un choc, les choses ne s’étaient pas améliorées à la fin du trimestre.

Une fois de plus, ce sont les pompes à pression et la construction de puits qui ont le plus pesé sur les revenus, tandis que le forage, notamment en mer du Nord et en Asie, s’en est beaucoup mieux sorti. Mais le deuxième trimestre devrait être nettement plus faible dans l’ensemble, tous les bassins nord-américains étant en fait en sommeil au moins jusqu’à la fin de l’année. Il reste à voir si des poches de force vont émerger à l’étranger, mais je trouve spéculatif de le penser pour le moment.

Le pompage sous pression et la construction de puits sont les activités qui ont le plus pesé sur les revenus, tandis que le forage, en particulier en mer du Nord et en Asie, s'en est beaucoup mieux sorti.

Source : communiqué de presse sur les résultats de l’entreprise

En l’absence de croissance des recettes prévue dans un avenir prévisible, la maîtrise des coûts devient le sujet de discussion le plus important. L’année dernière, Halliburton a fonctionné avec des marges très faibles d’environ 9 %, hors dépréciations, mais elles ont été suffisantes pour permettre à la société de produire plus de 900 millions de dollars de cash-flow libre en 2019. Cette fois, Halliburton devra se serrer la ceinture beaucoup plus pour préserver ses 1,4 milliard de dollars de réserves de trésorerie.

Pour atteindre cet objectif, Halliburton réduit ses frais généraux d’un montant considérable d’un milliard de dollars, dont la majeure partie sera dépensée au cours des deux prochains trimestres. Les dépenses d’investissement ne devraient plus atteindre que 800 millions de dollars, soit un peu plus d’un tiers des niveaux de 2018. Toutes les options semblent être sur la table, y compris la réduction des investissements technologiques, la réduction du personnel d’encadrement, le gel des salaires et la renégociation avec les fournisseurs.

Les investissements sont spéculatifs

À en juger par le récit ci-dessus, il est difficile de trouver de bonnes raisons d’être optimiste quant à l’espace des services énergétiques. L’Amérique du Nord (45 % des revenus de Halliburton en 2019 et 56 % l’année précédente) avait déjà été confrontée à des difficultés dues au ralentissement de la croissance de la demande, à des objectifs de production agressifs à l’étranger et à des niveaux de stocks en hausse. Maintenant, le continent va probablement passer en mode d’hibernation, tandis que les activités de forage et de production à l’échelle internationale resteront, au mieux, un point d’interrogation.

GraphiqueDonnées par YCharts

Bien sûr, HAL est aujourd’hui une action bon marché, à 7,63 dollars par action. Le cours de l’action est passé d’environ 18 fois à la fin de 2019 (voir la ligne bleue ci-dessus) à seulement 6 fois aujourd’hui. Le ratio EV/EBITDA de 3,9x est comparable aux niveaux les plus bas jamais atteints par ce multiple, autour de 2000 et 2008. Les spéculateurs peuvent être tentés d’acheter des actions à des niveaux déprimés, de s’y accrocher pendant les prochains mois, voire les prochaines années, et d’espérer un éventuel rebond.

Moi, en revanche, je préfère ne pas tenter ma chance avec ce titre. Je pense que l’opportunité de hausse est, au mieux, compatible avec le risque de baisse. Dans une période d’incertitude sans précédent depuis plus d’une décennie, je préfère parier de manière plus calculée en dehors du secteur du pétrole et du gaz en ce moment.

J’utilise une approche qui favorise la prévisibilité des résultats financiers et une large diversification lors du choix des actions pour mon portefeuille All-Equities Storm-Resistant Growth. Jusqu’à présent, le petit investissement de 229 $ par an pour devenir membre de la communauté SRG a porté ses fruits, comme le montre le graphique ci-dessous. Je vous invite à cliquer ici et à profiter dès aujourd’hui de l’essai gratuit de 14 jours.

Divulgation : Je n’ai/nous n’avons aucune position sur les actions mentionnées et je ne prévois pas d’en prendre dans les 72 heures à venir. J’ai écrit cet article moi-même, et il exprime mes propres opinions. Je ne reçois aucune compensation pour cela (autre que celle de Seeking Alpha). Je n’ai aucune relation d’affaires avec une entreprise dont les actions sont mentionnées dans cet article.


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